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Jueves, 11 julio 2013
Microbiología

Descubren un ecosistema exótico en el subsuelo del fondo marino

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Hay microorganismos vivos y activos a más de 150 metros (500 pies) bajo el fondo marino en sedimentos de 5 millones de años de antigüedad frente a la costa del Perú. Así lo revelan unos análisis recientes de material genético en el barro del fondo oceánico. Los resultados de dichos análisis indican que, contra todo pronóstico, en ese medio, sumido en una oscuridad permanente y bajo condiciones muy hostiles, existe un ecosistema de bacterias, hongos y otros organismos microscópicos activos.

Ya se sabía de la existencia de estas células, pero no estaba claro qué grado de actividad tenían, aunque se daba por sentado que estaban inactivas. El análisis realizado por investigadores de la Universidad de Delaware y el Instituto Oceanográfico de Woods Hole en Massachusetts, ambas instituciones en Estados Unidos, revela justo lo contrario.

El equipo de Jennifer F. Biddle, profesora de biociencias marinas en la Universidad de Delaware, muestra que los microorganismos se reproducen, "digieren" su alimento e incluso algunos se desplazan por su entorno, a pesar de las condiciones extremas que allí imperan: poco o nada de oxígeno, altas presiones y escasez de nutrientes.

El equipo encontró evidencia de división celular en los tres dominios de la vida: bacterias, arqueas (organismos unicelulares que son bastante comunes en los océanos) y eucariotas (organismos con células que contienen núcleo), específicamente hongos.

Otros investigadores sugirieron anteriormente que las células en el subsuelo marino quedaron enterradas hace muchos años y que meramente se han limitado a sobrevivir en estado más o menos latente, autorreparándose y poco más. Los nuevos hallazgos muestran, sin embargo, que estas células son capaces de dividirse y crear nuevas células.

Es la primera vez que se ve algo así, tal como destaca Biddle. Lo que no está claro es cuánto tiempo pasa hasta que la célula se divide. No se descarta que ese periodo sea del orden de miles de años.

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El estudio también indica que algunos de estos microbios del subsuelo marino pueden moverse, lo que antes se consideraba muy dudoso.

El análisis del material genético denota que algunas de las células tienen flagelos (pequeñas "colas") que las capacitan para impulsarse hacia adelante. La capacidad de moverse depende de cuán poroso sea el sedimento donde los microorganismos están sepultados.

Un interés añadido al estudio de estos extraños moradores del subsuelo marino es que podrían ser una buena fuente de ingredientes para nuevos fármacos. Los investigadores han encontrado mecanismos de defensa antibiótica reflejados en los datos de ARN, lo que plantea la fascinante posibilidad de que estemos ante un banco de nuevos medicamentos en bruto, incluyendo antibióticos, antifúngicos y hasta inmunosupresores.

En la investigación también han trabajado William Orsi, Glenn Christman y Virginia Edgcomb.

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