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Lunes, 22 julio 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (140): Quill

Quill

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Quill

El 9 de julio de 2012 se desclasificaba una misión militar que durante años había permanecido oculta para la opinión pública, pero que para Estados Unidos, pese a su falta de continuidad inmediata, supuso un avance tecnológico capaz de abrir nuevas puertas para el reconocimiento espacial.

A principios de los años 60, el espionaje orbital se hacía mediante medios ópticos, es decir, a través de cámaras fotográficas o de televisión, que tomaban sus imágenes sobre el suelo enemigo y las enviaban para su análisis. Estas misiones solían durar poco tiempo, debido a la cantidad limitada de película almacenada a bordo, o a la baja órbita, que proporcionaba una mejor resolución pero también acortaba las misiones pues el rozamiento atmosférico obligaba al satélite a caer demasiado rápido sobre la Tierra. Ante estas limitaciones, solía ser interesante tomar cuanto antes las imágenes necesarias, pero ello no siempre era posible. Unas fotografías de zonas cubiertas por nubes no servían de gran cosa, y además las cámaras no podían fotografiar el suelo durante el período nocturno.

Para solucionar esto, los ingenieros de las empresas Lockheed y Goodyear propusieron en 1962 enviar un radar al espacio, el cual podría tomar imágenes y hacerlo en cualquier circunstancia meteorológica y horaria, gracias al poder penetrante de sus señales. Además, un radar sería una herramienta adecuada para averiguar los efectos de un ataque nuclear, cuando el territorio afectado podría estar cubierto por polvo y humo de los incendios.

Existía sin embargo un problema. Las imágenes radáricas serían transmitidas, de modo que era teóricamente posible que fueran interceptadas por la URSS e interpretadas como un acto de agresión, incluso durante un programa inicial de ensayos. Después de un largo debate, se concluyó que dicho programa tendría que ser altamente secreto, y además desarrollarse sólo sobre los Estados Unidos. Después, se decidió que los resultados pudieran ser también recuperados mediante cápsula.

La misión se llamó QUILL y quedó bajo la responsabilidad de la National Reconnaissance Office (NRO). El radar, llamado radar de apertura sintética (SAR), debía ser una adaptación de otro ya disponible, y otros elementos deberían estar también ya fabricados, para reducir costes y avanzar más rápidamente. El programa se llamó P-40.

[Img #14718]Así pues, Goodyear tomó un radar AN/UPQ-102 y lo modificó, convirtiéndolo en el llamado KP-II, un SAR que operaba en la banda X (9,6 GHz). Este sistema sería montado con su antena en una etapa Agena-D, como las utilizadas en el programa espía Corona. Tras funcionar durante un tiempo, los ecos detectados y registrados a bordo serían formateados de forma que pudieran ser fotografiados en órbita con una cámara. La película sería entonces enviada a la Tierra para su recuperación a bordo de una cápsula semejante a las de las misiones KH-4. Paralelamente, el satélite enviaría los resultados vía radio a tierra, donde serían registrados.

El Quill fue lanzado el 21 de diciembre de 1964, a bordo de un cohete Thor SLV-2A Agena-D. Para los analistas, era sólo una misión más de reconocimiento, aunque con un comportamiento algo extraño y diferenciado. A bordo del vehículo de 1.477 Kg se hallaba el radar de 168 Kg, así como la cápsula y la película y el resto de elementos necesarios. Evolucionó en una órbita baja de 238 por 264 Km, desde la cual operó con normalidad. Sin embargo, como se ha dicho, sus objetivos sólo serían estadounidenses, para mayor seguridad, dado que la meta era demostrar la tecnología. Alimentado por baterías, el Quill dejó de operar el 26 de diciembre, cuando éstas se agotaron (había trabajado sólo durante momentos seleccionados previamente, en un total de 14 ocasiones). Durante ese período tomó imágenes de una superficie estimada de 260.000 metros cuadrados, con una resolución máxima de 24 metros.

La cápsula con la película fue recuperada sin novedad. Contenía información de las primeras 7 pasadas. Tanto éstas como el resto se recibieron asimismo vía radio a través de dos centros de recepción en tierra (Vandenberg y Boston), demostrando el concepto.

Una vez examinadas las imágenes (el Environmental Research Institute of Michigan colaboró en la comparación con imágenes aéreas), se determinó que su calidad, aunque buena, no era suficiente para ser empleada en una misión militar de reconocimiento (era posible sin embargo detectar aeropuertos y otras instalaciones). Por tanto, el segundo Quill no fue lanzado jamás, siendo posteriormente desmontado. De las tres misiones originalmente previstas (incluyendo el prototipo), sólo la primera se materializó.

A pesar de su poco interés militar inmediato, la prueba de un radar en órbita llevó a otras conclusiones: el sistema podía detectar la lluvia y su intensidad, algo que en el futuro sería aprovechado.

Las limitaciones del Quill, que acabó reentrando en la atmósfera el 11 de enero de 1965, podrían haber sido superadas con sistemas más avanzados, pero esta tecnología no estaría disponible hasta los años 70, cuando tampoco se aprobó su desarrollo. Sería la NASA quien se aprovecharía de ello, con su programa Seasat, que permitió cartografiar los fondos marinos y llevar a cabo otras tareas inéditas.

En cuanto a los militares, en los años 80 iniciarían otro programa secreto con radares, que acabaría convirtiéndose en el llamado Lacrosse.

Quill permaneció desconocido por el público hasta que en 1995 se empezó a hablar de él de forma velada. Su identidad acabó siendo conocida poco después, pero la NRO no reconoció su existencia hasta 2012, cuando se mostraron los principales detalles de la misión.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

Quill (P-40) (OPS 3762) (FTV 2355)

21 de diciembre de 1964

19:08:56

Thor-425 SLV-2A Agena-D

Vandenberg 75-1-1

1964-87A



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