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Martes, 3 septiembre 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (151): West Ford Needles

West Ford Needles

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: West Ford Needles Project

Intentando experimentar con todo tipo de alternativas para llevar a cabo comunicaciones de larga distancia, científicos del Lincoln Laboratory del MIT idearon la colocación en órbita de un cinturón o nube metálica de 15 por 30 Km formado por millones de dipolos. El objetivo del llamado Proyecto West Ford era estudiar su posible uso como reflector pasivo, algo así como crear una ionosfera artificial. En teoría, las ondas de radio rebotarían en dicho cinturón, permitiendo alcanzar distancias más allá de lo habitual. A principios de los años 60, las comunicaciones con lugares alejados del continente americano debían realizarse mediante cables submarinos o a través de la ionosfera, y dado que los primeros podían ser saboteados por los soviéticos, y que la segunda era poco fiable, los militares pensaron en fabricar una alternativa más segura. Sin embargo, el experimento, en cuanto fue divulgado, cosechó críticas desde casi todo el mundo, ya que los científicos temían que las pequeñas agujas llegasen a interferir en las observaciones radioastronómicas.

Haciendo oídos sordos a estas quejas, el experimento sería puesto en práctica durante la misión militar Midas-4, dedicada a alertar de lanzamientos de misiles enemigos. Introducidas en un compartimiento de 35 Kg, las agujas fueron llevadas al espacio el 21 de octubre de 1961, a bordo de un cohete Atlas-Agena-B. Una vez alcanzada la órbita prevista de unos 3.500 Km de altitud, los dipolos, que pesaban en total unos 19,5 Kg, fueron liberados al espacio. Las agujas de cobre, sin embargo, no lograron dispersarse como estaba previsto.

[Img #15385]Estas, un total de 480 millones, tenían una longitud de 18 mm y un diámetro de 25,4 µm. Sus dimensiones fueron elegidas para responder bien a las frecuencias que se había previsto utilizar.

El fallo en la dispersión impidió realizar el experimento de comunicaciones, de modo que habría que esperar a una repetición de la misión. Esto ocurriría durante el vuelo del Midas-6, que fue lanzado el 9 de mayo de 1963. En esta ocasión, las agujas sí consiguieron dispersarse correctamente, y utilizarse para las pruebas que se efectuaron desde la localidad de Westford, las cuales emplearon frecuencias de 7.750 y 8.350 MHz. Los dipolos de la segunda misión tenían un diámetro de 17.8 µm, manteniendo la longitud.

Los resultados no fueron satisfactorios, y la idea de construir un reflector permanente fue desechada de forma definitiva. Los satélites de comunicaciones no tardarían en estar disponibles y resolver el problema que puso en marcha el proyecto West Ford. Con el tiempo, las agujas se dispersaron del todo y no causaron mayores impedimentos a las tareas científicas de radioastronomía. En la actualidad, algunos grupos aún reentran en la atmósfera de forma periódica.

La USAF lanzó también, el 9 de abril de 1962, una misión bautizada con el nombre de West Ford Drag, junto al Midas-5. Su nombre parece relacionarlo con el proyecto, pero no existen detalles concretos al respecto.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

West Ford-1

21 de octubre de 1961

13:53:03

Atlas-105D-Agena-B

Point Argüello LC1-2

1961-Alfa Delta 3

West Ford Drag

9 de abril de 1962

15:04:48

Atlas-110D-Agena-B

Point Argüello LC1-2

1962-Kappa 5

West Ford-2

9 de mayo de 1963

20:06:16

Atlas-119D-Agena-B

Point Argüello LC1-2

1963-14






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