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Jueves, 5 septiembre 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (153): Surcal

Surcal

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Surveillance Calibration

Para poder realizar un seguimiento efectivo de las misiones estadounidenses Vanguard, se ideó una red llamada Minitrack, equipada con radares, que fue desarrollada por el Naval Research Laboratory (NRL). Esta red permitiría determinar la órbita de los satélites.

En cuanto el cielo se pobló de un mayor número de vehículos, algunos de ellos militares y propiedad de otras naciones, resultó evidente que sería necesario un sistema más sofisticado para poder detectarlos a todos, incluso aquellos cuyo lanzamiento no era anunciado.

Este sistema se llamaría NAVSPASUR (Naval Space Surveillance), y sería operado por el Naval Space Command. Estaría formado por una cadena de radares distribuidos en el sur de Estados Unidos, una especie de “valla” electrónica entre Georgia y California capaz de localizar satélites a altitudes bajas e intermedias (unos 24.000 Km). Las señales de los radares, gracias a transmisores y receptores funcionando alrededor de la frecuencia de los 216,980 MHz, se emplearían para “iluminar” a los objetivos y recibir su eco, cuyo estudio podría determinar su tamaño y forma, así como sus trayectorias. En octubre de 1984, el NAVSPASUR se convirtió en el Alternate NORAD Space Surveillance Center, actuando como reserva del complejo, aún más sofisticado, de la Cheyenne Mountain. El 1 de octubre de 2004, el sistema pasó a estar bajo el control de la US Air Force, y está formado por tres estaciones emisoras y seis receptoras, las cuales son capaces de detectar un objeto de 10 cm de diámetro a unos 30.000 Km de altitud.

[Img #15429]A principios de los años 60, cuando el NAVSPASUR empezaba a sustituir al Minitrack, el NRL se vio en la necesidad de calibrar sus radares. Se trataba de lanzar satélites de dimensiones y tamaño conocidos, y entonces medir las señales de los ecos. De este modo, podrían estimarse los diámetros y formas de objetos desconocidos.

Los satélites que servirían para la calibración se llamaron SURCAL (Surveillance Calibration) y fueron construidos por el propio NRL. El primero (Surcal-1A), de unos 2,2 Kg de peso, debía permanecer unido a la etapa superior Ablestar, pero su lanzamiento el 24 de enero de 1962 resultó ser un fracaso debido al fallo de su cohete. Se perdió junto a los demás vehículos de la misión que le acompañaron.

Los demás satélites de la serie alcanzaron todos el espacio y en algunos casos estuvieron varios años en activo, evolucionando libremente en sus propias órbitas. Tenían un aspecto de caja cuadrangular, recubiertos por células solares en cinco de sus lados y equipados con baterías y un transmisor, así como varias antenas. Su peso varió entre los 4 y los 5 Kg. El Surcal-2 despegó el 13 de diciembre de 1962 y fue situado en una órbita de 226 por 2.763 Km. Actuó durante unos 36 meses. El Surcal-3 fue lanzado el 15 de junio de 1963 y colocado en una órbita de 169 por 887 Km. Operó durante sólo 19 días.

Los dos últimos Surcal (Surcal-4 y 5) fueron también llamados Porcupine-1 y 2. El primero despegó el 9 de marzo de 1965, y el segundo el 13 de agosto del mismo año. Funcionaron 5 y 7 años, en órbitas de 901 por 945 Km, y 1.094 por 1.184 Km, respectivamente. La exitosa sucesión de los cuatro satélites permitió una continuada calibración de los radares de la red NAVSPASUR.

Puede añadirse que paralelamente se hicieron otros experimentos de calibración con satélites pasivos, sin transmisores (Calsphere, Soical…) y con formas volumétricas concretas.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

Surcal-1A

24 de enero de 1962

09:30

Thor-Ablestar (AB010)

Cabo Cañaveral LC17B

-

Surcal-2 (Surcal 2-1)

13 de diciembre de 1962

04:07

Thor-365-Agena-D

Vandenberg 75-1-1

1962-Beta Tau 4

Surcal-3 (Surcal-1C)

15 de junio de 1963

14:29

Thor-378-Agena-D

Vandenberg 75-1-1

1963-21F

Surcal-4 (Porcupine-1) (Surcal 2-2)

9 de marzo de 1965

18:29:47

Thor-419 SLV2-Agena-D

Vandenberg 75-1-2

1965-16G

Surcal-5 (Porcupine-2)

13 de agosto de 1965

22:11:24

Thor-Ablestar (AB020)

Vandenberg 75-1-1

1965-65K







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