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Lunes, 9 septiembre 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (155): SECOR

SECOR

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Sequential Collation Range

Uno de los secretos del envío preciso de misiles y bombas sobre el enemigo radica en el conocimiento exacto de su posición. A mediados del siglo XX, dicha precisión estaba muy lejos de ser una realidad. Por tanto, era necesaria una herramienta geodésica capaz de proporcionar tal información de forma fiable y continuada.

Cubic Corporation, una empresa de San Diego, desarrolló en 1954 una técnica prometedora al respecto, sobre la cual se interesaría vivamente el US Army. El sistema proporcionaría datos precisos para afinar la trayectoria de los misiles, gracias a la utilización de uno o varios satélites en órbita. En esa época aún no se habían lanzado los primeros vehículos espaciales, pero la tecnología pudo desarrollarse y probarse en tierra, hasta que empezaron a llegar las oportunidades de enviarla a la órbita.

El sistema se llamó SECOR (Sequential Collation Range), y consistía en situar un transpondedor a bordo de un satélite, el cual recibiría y emitiría señales. Así, una estación en tierra emitía una señal, y ésta era reemitida por el transmisor del satélite hacia ella, que al recibirla podía analizarla y calcular la distancia entre el vehículo y la estación. Utilizando otras dos estaciones separadas, también de coordenadas bien conocidas, se obtenía un posicionamiento exacto del satélite, por triangulación. Además, con una medición continuada en el tiempo, era posible determinar de forma muy exacta la trayectoria del ingenio. Una vez sabido esto, se podía usar el mismo sistema para averiguar la posición exacta de una estación de localización desconocida, por ejemplo, un equipo móvil o un punto determinado de la geografía mundial. Los militares usarían estaciones transportables, de manera que, una vez instaladas en un lugar de interés, pudieran averiguarse con exactitud sus coordenadas.

Esta tarea geodésica podría aplicarse para conocer las dimensiones de continentes enteros, incluso a gran distancia, y otra información útil para los programadores de las trayectorias de los misiles, como la posición de determinados accidentes geográficos.

Los transpondedores SECOR se basaron en una unidad existente, fabricada por Cubic, llamada TR-5. Sucesivos modelos, (TR-7 y TR-14, por ejemplo), mejoraron su diseño, tamaño y prestaciones. Una vez alcanzadas las dimensiones óptimas, los transpondedores tenían que empezar a ser colocados en órbita. Para ello existían diversas opciones. Una era colocarlos a bordo de satélites con otras misiones, como cargas secundarias. Otra era volar como carga principal en satélites de pequeño tamaño, los cuales a su vez volarían junto a otros en un mismo cohete. Y por último, algunos de estos satélites podrían viajar en solitario a bordo de cohetes pequeños, como el Scout.

[Img #15474]La incorporación de transpondedores SECOR a bordo de otros satélites fue el camino a seguir inicial, mientras se preparaban los primeros vehículos independientes. El primer transpondedor SECOR (TR-17) fue instalado en la misión Transit-3B, un satélite de navegación de la US Navy. Fue colocado en la etapa superior para no interferir con el resto de la carga. Pero su lanzamiento el 22 de febrero de 1961 no fue demasiado exitoso, pues el Transit no se separó y además quedó en una órbita demasiado baja que le dio una corta vida útil. Los tres próximos transpondedores se montaron a bordo de satélites espía Corona. El primero voló en el Discoverer-32 (KH-3-4), que despegó el 13 de octubre de 1961, y permitió obtener algo de información. El segundo lo hizo junto al Discoverer-34 (KH-2-9), el 5 de noviembre de 1961, y el tercero a bordo del Discoverer-37 (KH-3-6), el 13 de enero de 1962.

La siguiente misión SECOR contemplaría ya el uso de un satélite propio. El primer diseño utilizado consistía en una esfera metálica basada en los satélites Vanguard y GRAB, de unas 20 pulgadas de diámetro (51 cm). Es decir, era un vehículo muy sencillo, que aprovechaba tecnología ya disponible y funcional, a la que sólo hubo que añadir el transpondedor SECOR. Con un peso de unos 18 Kg, tenía una vida útil de un año. El brillo aumentado de su esfera, además, permitiría seguirla ópticamente mediante cámaras, desde tierra, aumentando la información sobre su posición orbital. El satélite disponía de seis pequeñas placas solares circulares, de unos 20 cm de diámetro, que alimentaban los equipos. Además, estaba dotado de varias antenas, cuatro para la frecuencia de 449 MHz y cuatro para la de 224,5 MHz, situadas en el perímetro ecuatorial, además de una novena en la zona superior, para la telemetría (136 MHz).

El primer SECOR fue lanzado el 24 de enero de 1962, pero su cohete Thor-Ablestar no fue capaz de colocarlo en el espacio. Tanto él como el resto de la carga (conocida conjuntamente como Composite-1), se perdió en el océano.

Los próximos dos transpondedores SECOR fueron colocados en satélites ANNA para ensayos de navegación. No fueron situados en las etapas superiores de propulsión sino en los propios satélites. El ANNA-1A incorporó el primer transpondedor TR-27, mejorado, pero su despegue el 10 de mayo de 1962 resultó ser un fracaso. En cambio, el ANNA-1B sí llegó al espacio, el 31 de octubre de 1961. A bordo transportaba un total de dos transpondedores TR-27. Estos funcionaron durante algún tiempo, hasta que un problema descargó de forma definitiva las baterías que los alimentaban.

[Img #15475]El siguiente SECOR volvería a contar con un satélite propio. Y además, estrenaría diseño. La empresa Cubic, junto a ITT, creó un satélite completamente nuevo, el llamado Tipo II, que consistía en un cubo de 25 por 30 por 35 cm y un peso de 17,6 Kg, cubierto por completo por células solares. También llevaba nueve antenas. Su estructura fue pensada para ser fácilmente adaptable a cualquier otra misión que tuviera espacio disponible a bordo de su cohete. De esta forma se reducirían los costes de lanzamiento. En su interior se situaron, con el tiempo, variados modelos del transpondedor TR, mejorando poco a poco las prestaciones.

El primer SECOR de Tipo II voló el 11 de enero de 1964. Operó durante 1 año y medio, cuando su batería dejó de poder ser utilizable, en septiembre de 1965. Entre sus logros estuvo la medición exacta de la distancia entre Hawai y Japón. Una vez en órbita fue bautizado como SECOR-1 o EGRS-1 (Electronic & Geodetic Ranging Satellite).

Los retrasos con la preparación del SECOR-2 hicieron que el siguiente en viajar fuera el SECOR-3 (EGRS-3), que partió el 9 de marzo de 1965. Utilizando un transpondedor TR-27, siguió permitiendo mediciones, y funcionó durante 3 años.

Su hermano gemelo, el SECOR-2, despegó el 11 de marzo de 1965, pero no pudo operar. Viajó junto a un satélite Transit, que no pudo abrir sus paneles solares ni eyectar al SECOR, el cual agotó pronto sus baterías por falta de iluminación de sus células solares. Sólo transmitió telemetría durante unos pocos días.

El SECOR-4 no funcionaría mucho mejor. Tras su lanzamiento el 3 de abril, su transpondedor C-101 experimentó un problema que le dejó inoperativo.

[Img #15476]
La siguiente misión volvería a utilizar el satélite de Tipo I. La NASA iba a ensayar su nuevo cohete Scout-B, con una etapa superior más eficiente, y ofreció la inclusión de una carga pequeña a bordo. En siete meses, se preparó el satélite, que volaría solo por primera vez, y éste fue lanzado el 10 de agosto de 1965. Por desgracia, el sistema de reducción del giro no actuó con la debida celeridad. El SECOR no sería utilizable hasta alcanzar 1 rpm, pero no se llegó esta cota hasta demasiado tarde. El 3 de marzo de 1966, por causa desconocida, el satélite quedó definitivamente mudo.

Mientras se preparaba otro SECOR, uno de sus transpondedores voló a bordo de un satélite GEOS de la NASA, perteneciente a la familia Explorer. En efecto, el Explorer-29 (GEOS-A), pensado para mediciones geodésicas, fue lanzado con éxito el 6 de noviembre de 1965, llevando un TR-27 en su interior.

Un transpondedor más avanzado, el TR-30A, fue incluido en el siguiente SECOR (EGRS-6), de regreso al tipo II. El despegue se produjo el 9 de junio de 1966, pero la órbita alcanzada por el satélite y el resto de la carga (un MIDAS de alerta inmediata y el ERS-16) fue sólo elíptica, dificultando su operación. Además, el transpondedor mostró síntomas de oscilaciones indeseadas.

Su sucesor, el SECOR-7, experimentó el mismo problema tras su lanzamiento el 19 de agosto. Una investigación sirvió para aplicar medidas correctoras a los próximos vuelos.

Otra muy diferente sería la dificultad que afectó al SECOR-8: Después de su despegue el 5 de octubre, se localizó un corte en la conexión entre su sistema de antenas y el transpondedor, lo que lo convirtió en inútil.

El SECOR-9, en cambio, a pesar de que utilizó un cohete con una nueva etapa superior (Burner-2), no sólo alcanzó con éxito el espacio (29 de junio de 1967) sino que además funcionó sin dificultades durante el tiempo previsto.
El siguiente transpondedor SECOR volvió a volar en un satélite GEOS de la NASA, esta vez con un sistema mejorado de control de temperatura. El Explorer-36 (GEOS-B) despegó el 11 de enero de 1968.

[Img #15477]
El SECOR-10 fue embarcado junto al satélite Nimbus-B de la NASA. Por desgracia, su cohete Thorad Agena-D se perdió durante el despegue, el 18 de mayo de 1968.

Los dos próximos SECOR fueron lanzados simultáneamente, a bordo de un Atlas-Burner-2. El SECOR-11 y el SECOR-12 despegaron el 16 de agosto de 1968, junto a otros ocho satélites. El primero llevaba un transpondedor TR-30B HAT y el segundo un MAT, construido por ITT. Lamentablemente, el carenado del vector no se separó y la carga múltiple no alcanzó el espacio.

Pendiente el ensayo del sistema TR-30B, uno de ellos fue colocado en el SECOR-13, que a su vez viajaría junto al Nimbus-B2 de la NASA. Esta vez sí alcanzaron el espacio, tras partir el 14 de abril de 1969. Gracias al EGRS-13 se completaron las mediciones del cinturón geodésico.

El último transpondedor SECOR (MAT) fue instalado en el satélite TOPO 1 (basado en el Tipo II), que viajó junto al Nimbus-4 de la NASA el 8 de abril de 1970. Su objetivo sería buscar la máxima precisión posible mediante este sistema, gracias a osciladores ultraestables.

Con la incorporación del sistema de posicionamiento global GPS (satélites Navstar), el sistema SECOR perdió su interés debido a la superioridad del primero. A pesar de todo, durante el tiempo en que se mantuvo en servicio, los SECOR proporcionaron una buena herramienta para los militares y los topógrafos. Las especificaciones originales habían pedido precisiones de 30 metros, pero los SECOR las obtuvieron de entre 3 y 10 metros, todo un éxito.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

Secor

24 de enero de 1962

09:30

Thor-Ablestar (AB010)

Cabo Cañaveral LC17B

-

Secor-1 (EGRS-1)

11 de enero de 1964

20:07

Thor-390 SLV-2A Agena-D

Vandenberg 75-3-5

1964-1C

Secor-3 (EGRS-3)

9 de marzo de 1965

18:29:47

Thor-419 SLV-2 Agena-D

Vandenberg 75-1-2

1965-16E

Secor-2 (EGRS-2)

11 de marzo de 1965

13:39:59

Thor-Ablestar (AB018)

Vandenberg 75-1-1

1965-17B

Secor-4 (EGRS-4)

3 de abril de 1965

21:24

Atlas-7401 SLV-3 Agena-D

Vandenberg PALC2-4

1965-27B

Secor-5 (EGRS-5)

10 de agosto de 1965

17:54:00

Scout-B (S131R)

Wallops Island LA3A

1965-63B

Secor-6 (EGRS-6)

9 de junio de 1966

20:10?

Atlas-7201 SLV-3 Agena-D

Vandenberg PALC1-2

1966-51B

Secor-7 (EGRS-7)

19 de agosto de 1966

19:30

Atlas-7202 SLV-3 Agena-D

Vandenberg SLC3E

1966-77B

Secor-8 (EGRS-8)

5 de octubre de 1966

22:00

Atlas-7203 SLV-3 Agena-D

Vandenberg SLC3E

1966-89B

Secor-9 (EGRS-9) (P67-1)

29 de junio de 1967

21:01:44

Thor-171 Burner-2

Vandenberg LE-6

1967-65A

Secor-10 (EGRS-10) (S68-2)

18 de mayo de 1968

08:23

Thorad SLV-2G Agena-D (TA9)

Vandenberg SLC2E

-

Secor-11 (EGRS-11) (S68-1)

16 de agosto de 1968

20:57:44

Atlas-7004 Burner-2

Vandenberg SLC3E

-

Secor-12 (EGRS-12) (S68-1)

16 de agosto de 1968

20:57:44

Atlas-7004 Burner-2

Vandenberg SLC3E

-

Secor-13 (EGRS-13) (S69-2)

14 de abril de 1969

07:54:03

Thorad SLV-2G Agena-D (TA10)

Vandenberg SLC2E

1969-37B






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