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Miércoles, 11 septiembre 2013
Meteorología

Las baterías de los smartphones pueden ayudar a hacer mejores pronósticos meteorológicos

Los smartphones (teléfonos inteligentes) son una forma muy buena de dar un vistazo a las últimas predicciones meteorológicas, pero los resultados de una nueva investigación sitúan ahora como un objetivo factible y muy provechoso utilizar las baterías presentes en esos mismos smartphones para predecir las condiciones meteorológicas.

Unos desarrolladores de aplicaciones para smartphones en colaboración con expertos en meteorología han descubierto una manera de utilizar los sensores de temperatura integrados en las baterías de los smartphones para recolectar inmensas cantidades de mediciones locales de temperatura ambiental. La función principal de estos diminutos termómetros es evitar que los smartphones se sobrecalienten peligrosamente, pero los investigadores descubrieron que las temperaturas de las baterías brindan datos sobre el entorno que las rodea.

Disponiendo de cientos de miles de lecturas de temperatura de teléfonos que tienen instalada una popular aplicación para Android, conocida como OpenSignal, en una nueva forma de crowdsourcing, o colaboración abierta distribuida, el equipo de investigadores es capaz de estimar las temperaturas promedio diarias de ocho grandes ciudades del mundo. Después de la calibración correspondiente, el equipo calculó las temperaturas ambientales con un error promedio inferior a 1,5 grados centígrados (2,7 grados Fahrenheit) respecto al valor real, algo que se espera que mejore a medida que se unan más usuarios al sistema.

Aunque cada una de las ciudades ya tiene estaciones meteorológicas, el nuevo método podría permitir que en un futuro sea posible hacer predicciones a una escala de tiempo y de espacio mucho más pequeña de la que es factible en la actualidad, según expresan sus creadores. Mientras los informes del tiempo en la actualidad suelen proporcionar una temperatura para toda una ciudad y sólo algunas lecturas para el día completo, la nueva técnica podría conducir a predicciones meteorológicas que se actualicen de manera constante, y con una resolución de una manzana o cuadra.

"El objetivo final es poder hacer cosas que nunca hemos podido hacer en meteorología, y brindar predicciones muy localizadas y a muy corto plazo", resume James Robinson, cofundador de OpenSignal, la compañía con sede en Londres desarrolladora del software, con cuyo trabajo se descubrió el método.

La aplicación OpenSignal recolecta información enviada voluntariamente desde teléfonos de usuarios para construir mapas precisos de la cobertura de telefonía móvil y puntos de acceso WiFi. La aplicación cuenta con unos 700.000 usuarios activos, cerca del 90 por ciento de los cuales opta por permitir que se envíen a la red los datos locales reunidos por sus teléfonos.

Después de encontrar la correlación en Londres entre las temperaturas en los smartphones y las ambientales, Robinson y su equipo técnico pasó a hacer lo mismo en otras grandes ciudades donde OpenSignal cuenta con una gran cantidad de usuarios: Los Ángeles, París, Ciudad de México, Moscú, Roma, Sao Paulo y Buenos Aires.

El entorno de un smartphone afecta su temperatura. En un día caluroso, un teléfono móvil metido en un bolsillo estará más caliente que el mismo teléfono en un día muy frío. Expertos en meteorología ayudaron a Robinson a desarrollar una forma de calcular las temperaturas ambientales a partir de las temperaturas de las baterías de los smartphones, siendo éstas últimas generalmente más altas.

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Para ésta y otras facetas del trabajo, se contó con la colaboración de especialistas del Real Instituto Meteorológico Neerlandés, la Universidad de Wageningen, también en los Países Bajos, y el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) en Cambridge, Estados Unidos.

También se han tenido en cuenta otros factores no relacionados con las condiciones ambientales que pueden influir de manera importante en la temperatura de la batería. Un teléfono al aire libre en un día caluroso y ejecutando el juego 3D más reciente podría estar trabajando a 46 grados centígrados (115 grados Fahrenheit), mientras que el mismo teléfono, sin carga de trabajo y en un edificio cercano con aire acondicionado, podría estar funcionando a sólo 27 grados centígrados (80 grados Fahrenheit).

Para evitar fluctuaciones en la temperatura que no tengan relación con la temperatura ambiental real, Robinson necesitó grandes cantidades de datos. Aunque un teléfono individual pueda no brindar una representación exacta de las condiciones meteorológicas, combinar las lecturas de cientos o miles de teléfonos ofrece una imagen general más real. Actualmente Robinson dispone cada día de más de medio millón de lecturas de temperatura recolectadas de los usuarios de la aplicación meteorológica específica, llamada OpenWeather.

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