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Jueves, 12 septiembre 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (158): DSAP-1

DSAP-1

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Defense Satellite Application Program

La meteorología siempre ha sido un factor a tener en cuenta en el ámbito militar. Las nubes y las precipitaciones dificultan las operaciones de las tropas en tierra, y también el trabajo de los satélites de reconocimiento que tratan de fotografiar el suelo enemigo. Para poder programar adecuadamente todo ello, es necesario predecir el tiempo y disponer de información fiable que garantice el logro de los objetivos.

Debido a su importancia, la meteorología fue considerada de forma muy temprana entre las diversas aplicaciones militares de los satélites. Uno de estos ingenios en órbita, equipado con cámaras, podría aportar imágenes de la capa nubosa en el lugar de interés, y también efectuar un seguimiento de los frentes que podrían ser relevantes con el paso del tiempo. Los conocidos estudios del Proyecto RAND, en 1946, mencionaron pues ya la meteorología como un tema a tener en cuenta en la búsqueda de objetivos para un futuro programa espacial estadounidense.

En 1951, se iniciaron los primeros estudios para construir una cámara adecuada, que llevaría a cabo la empresa RCA. Pero el lanzamiento de los primeros satélites aún se haría esperar. A mediados de los años 50, la principal aplicación que se veía en el horizonte (el programa espacial se preveía eminentemente desarrollado por los militares) era el espionaje desde la órbita, y la meteorología no era aún una cuestión prioritaria. Por eso, RCA propuso en 1956 la construcción de un satélite de reconocimiento y meteorológico equipado con cámaras de televisión. Es decir, un vehículo que reuniera ambas habilidades. El primer estudio al respecto lo pidió la Army Ballistic Missile Agency, y fue bautizado como proyecto Janus, el cual podría volar en la primavera de 1958, a bordo de un cohete Jupiter-C.

[Img #15552]Con la creación de la ARPA (Advanced Research Projects Agency), el 7 de febrero de 1958, el proyecto Janus y otras iniciativas tecnológicas relacionadas con la defensa fueron transferidos a la nueva organización. La ARPA continuó trabajando en el Janus, pero desvinculándolo de la vertiente de reconocimiento militar. Janus acabará siendo rebautizado como TIROS (Television Infra-Red Observation Satellite), y como satélite puramente meteorológico, fue transferido el 13 de abril de 1959 a la NASA, que se ocuparía de ponerlo en práctica con gran éxito.

Pero los militares no perderían de vista la posibilidad de desarrollar su propio satélite meteorológico. En marzo de 1959, RAND había vuelto a recomendar que la USAF iniciara un programa de este tipo, pero evitó llamarlo como tal, para evitar que los políticos señalaran que eso era una responsabilidad del Weather Bureau, un ente civil. Hablaron de un “satélite de reconocimiento de nubes”. La información que proporcionaría sería importante, pues sería útil para facilitar el repostaje en vuelo de los bombarderos, cuyos aviones cisterna necesitaban buena visibilidad, o para detectar lugares despejados en los que pudieran soltarse las bombas nucleares (a menudo se necesitaba el reconocimiento visual de los objetivos por parte de los pilotos). Además, los satélites espía, que ya estaban volando, disponían de una limitada carga de película fotográfica, y sería interesante para ellos saber cuándo reservarla o cuándo utilizarla, en función de la cubierta de nubes que oscurecía a sus objetivos. De la misma manera, era esencial saber con antelación si la zona de rescate de las cápsulas de dichos satélites estaba despejada para facilitar su captura en el aire. El informe de RAND sugirió modificar un satélite espía Samos para la tarea, sustituyendo su cámara fotográfica de alta resolución por otra de ancho campo, lo cual supondría un mínimo esfuerzo de ingeniería. Otra posibilidad era emplear una cámara de televisión, pero este sistema ya iba a ser utilizado por el sistema TIROS, en manos civiles.

[Img #15550]De hecho, los Tiros empezaron a volar con cierto éxito, proporcionando imágenes muy interesantes, incluso desde el punto de vista militar. Estas fotografías comenzaron a poder ser utilizadas para programar las pasadas de los satélites espía Corona sobre sus objetivos. Incluso se habló de clasificar las fotos de los Tiros por si su disponibilidad podía dar pistas sobre las intenciones de reconocimiento militar de los Corona, un programa ultrasecreto. Pero esto hubiera sido inaceptable, pues el Tiros era un programa civil gestionado por la NASA. Cuando los Corona enviaron sus primeras imágenes con éxito, en agosto de 1960, muchas de ellas tenían nubes que oscurecían la superficie, aumentando la necesidad de disponer con antelación de información meteorológica. Los primeros Tiros, sin embargo, no se lanzaban en órbitas polares, sino sólo algo inclinadas, ya que su cobertura principal estaba centrada en las latitudes donde se encontraba Estados Unidos. En cambio, los Corona fotografiaban latitudes más altas, con la URSS como su principal centro de interés. Aunque en el futuro los Tiros serían también colocados en órbitas polares, con cobertura total de la superficie terrestre, los militares no podían esperar y súbitamente se hizo indispensable desarrollar un programa meteorológico espacial militar.

La USAF ya tenía propuestas al respecto. Por ejemplo, la empresa Lockheed propuso en agosto de 1958 un sistema llamado “Satellite Weather System”, y en enero de 1959 uno denominado “Weather Surveillance”. Ninguno de ellos fue aprobado en su día, porque el Gobierno consideraba que el Tiros ya era suficiente. Ahora las cosas habían cambiado, pues las necesidades del programa militar requerían un sistema propio.

El 17 de noviembre de 1960, era la empresa RCA, responsable de los Tiros, quien efectuaba una propuesta concreta a la USAF para un satélite meteorológico militar. El ingenio sería sólo un poco mayor que el Tiros original, con unos 136 Kg de peso, y prometía estar listo muy rápidamente, pues utilizaría buena parte de la tecnología del programa civil. Curiosamente, el satélite sería tan poco pesado que para lanzarlo al espacio quizá tendría que ser adaptado como carga secundaria en una misión Corona. Otra posibilidad sería emplear un cohete Scout, desarrollado por la NASA, pero este vehículo era a su vez demasiado poco potente. Estudiando el problema, se llegó a la conclusión en marzo de 1961 que sería posible construir un satélite de tan sólo 45 Kg, dentro de las capacidades del Scout.

El programa empezó a ser llamado Meteorological Information Satellite System (MISS), y según estimaciones de mayo de 1961, debería significar el lanzamiento de 13 vehículos. El coste de la iniciativa, sin embargo, asustó a la dirección y se requirió reducir el esfuerzo hasta sólo cuatro misiones. Esta propuesta final fue considerada en julio de 1961, y se recomendó también que el programa adoptara un especial secretismo, para evitar que el Congreso cuestionara su existencia ante los avances del programa Tiros. La denominación MISS fue abandonada y la iniciativa aprobada bajo los condicionantes de que si su primera misión fracasaba, podría ser cancelada de inmediato.

El nombre del programa iniciaría su larga ruta de cambios. Además del citado MISS, se le conocería por múltiples denominaciones (Program II, P-35 y P-698BH desde junio de 1962, P-417 en octubre de 1962). Defense Systems Applications Program (DSAP) sería después la más utilizada internamente, si bien su nombre oficial en la actualidad es el de DMSP (Defense Meteorological Satellite Program).

RCA recibió el contrato de construcción del satélite (Block I), que con su peso situado entre los 45 y los 55 Kg sería, como se ha dicho, más ligero que los Tiros de la misma época. Su aspecto sería el de un poliedro de 10 caras, cubiertas de células solares, de 58,42 cm de diámetro y 53,34 cm de alto. Se estabilizaría mediante rotación (12 rpm), la cual sería inducida por el encendido de pequeños cohetes. El satélite estaba equipado con una cámara vidicón que actuaría observando la Tierra cada vez que ésta se colocara frente a su objetivo, una vez por rotación, gracias a la información entregada por los sensores de horizonte.

Las imágenes obtenidas, que cubrían unos 2.072 kilómetros cuadrados, se grabarían en una cinta, para ser retransmitidas a las estaciones terrestres. Gracias a la órbita heliosincrónica, se podría cubrir el 100 % del territorio situado por encima de la latitud 60 grados, y el 55 por ciento en el ecuador, de forma diaria. Cuando el satélite pasase sobre los Estados Unidos, sus sistemas leerían las imágenes grabadas y las transmitirían. Por último, serían reenviadas hasta la Air Force Global Weather Central, en el Headquarters Strategic Air Command, en Offutt AFB, cerca de Omaha, Nebraska.

[Img #15551]
Para el lanzamiento de los satélites, el Scout de la NASA llevaría la etapa superior MG-18 de la Lockheed en vez de la habitual Altair, ambas de combustible sólido. Pero la combinación no fue demasiado exitosa. La primera misión (FTV 3501) nunca llegó al espacio. Lanzado el 24 de mayo de 1962, el cohete Scout X-2M se autodestruyó durante el funcionamiento de la segunda etapa Castor-1A, después de partir desde la rampa LC-D de Point Arguello, en California.

El segundo P-35, en cambio, sí alcanzó la órbita prevista. Despegó el 23 de agosto de 1962, y aunque al principio costó localizarlo, después pudo ser seguido sin problemas. El satélite obtuvo imágenes diarias de la URSS, y también contribuyó en la Crisis de los Misiles de Cuba, enviando fotografías del Caribe, lo que posibilitó llevar a cabo misiones de reconocimiento aéreas de la zona, en octubre. El ingenio dejó de operar el 23 de marzo de 1963.

Para entonces, se sabía ya que el satélite meteorológico definitivo de la NASA, el Nimbus, se iba a retrasar, de modo que el programa P-35, que era considerado provisional, tendría que prolongarse al menos un año más. Además, se reduciría el coste de la iniciativa militarizando la fase de recepción de las imágenes, gestionada hasta entonces por los contratistas.

La misión que se inició el 19 de febrero de 1963, pues, ya contaría con la participación de los militares en la recogida de las fotografías. El lanzamiento, que utilizó un Scout X-3M, no fue sin embargo demasiado exitoso, pues problemas en las etapas superiores llevaron al satélite hasta una órbita inadecuada, permitiéndole llevar a cabo su trabajo durante sólo unos pocos meses. Peor aún, a finales de abril se estropeó el sistema de grabación y sólo pudieron recibirse imágenes de forma directa. Más éxito tuvo un experimento instalado a bordo, un radiómetro infrarrojo que era capaz de medir la radiación de fondo de la Tierra y la cubierta nubosa de noche. Dicho aparato sería instalado en las futuras misiones gracias a su utilidad militar.

Por desgracia, los dos DSAP-1 siguientes no alcanzaron la órbita por problemas en los cohetes Scout X-2M y X-2B. Despegaron el 25 de abril y el 27 de septiembre de 1963, respectivamente, perdiéndose durante el ascenso. Los Scout no eran fiables, y la USAF reclamó a la NASA que pusiera remedio a ello, sin que la agencia civil hiciera mucho caso. Afrontando varios meses de ausencia de información meteorológica militar, la dirección del programa decidió prescindir del problemático cohete, cancelando sus dos últimos vuelos previstos. Mientras se encontraba una solución definitiva, la USAF decidió modificar dos cohetes Thor SLV-2 Agena-D (los habituales del programa Corona), cuya capacidad de satelización sería aprovechada mediante la inclusión de dos satélites en cada vuelo.

La primera pareja fue lanzada desde Vandenberg el 19 de enero de 1964 y la segunda el 18 de junio del mismo año. Ambas misiones alcanzaron sin dificultades el espacio y los cuatro satélites operaron perfectamente durante el tiempo esperado, proporcionando la tan deseada cobertura meteorológica sobre la URSS.

En cuanto a la solución de lanzamiento definitiva, la USAF decidió aprovechar algunos de los misiles Thor que habían regresado de Gran Bretaña como una de las concesiones estadounidenses para solucionar la crisis de los misiles de Cuba, y que estaban almacenados en San Bernardino. El objetivo sería modificar dichos misiles Thor para su lanzamiento espacial, y unirlos a una etapa superior de combustible sólido llamada FW-4S (Altair-3), algo más avanzada que la MG-18 empleada en los Scout, dando forma al cohete llamado Thor-Burner-I. Pero como aún estaban disponibles los dos motores MG-18 que habrían volado en los Scout cancelados, los dos primeros Thor usarían este sistema de propulsión. El Thor vio cambiado su sistema de guiado y recibió un paquete propulsivo para mantener orientada la etapa superior antes de su encendido en el espacio. Las modificaciones para preparar el Thor-Burner-I se iniciaron en enero de 1964, y poco después empezaron los trabajos para mejorar la etapa Burner de manera que pudiera ser empleada para lanzar satélites DSAP más pesados (Burner-II).

El primer Thor con motor MG-18 despegó el 19 de enero de 1965. Sin embargo, su carenado no se separó y el satélite no pudo ser eyectado una vez alcanzado el espacio. El último DSAP-1 partió desde Vandenberg el 18 de marzo, alcanzando esta vez correctamente su órbita de trabajo. Operó hasta el 15 de junio.

Aún a la espera del sofisticado Nimbus de la NASA, estabilizado en sus tres ejes, que debía ser la base del programa meteorológico conjunto civil-militar (NOMSS), el sistema DSAP tendría que continuar prorrogándose en el tiempo, año a año. A mediados de 1965, con 11 vuelos, el programa parecía ya algo más que un sistema provisional. Con dos satélites trabajando simultáneamente en el espacio, su cobertura se había ya vuelto fundamental, y sus aportaciones técnicas, muy interesantes.

Convencida de su utilidad, la dirección del programa DSAP empezó a pensar en los sucesores del Block-1 (Block 2 y 3), con notables mejoras y aplicaciones tácticas.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

FTV 3501 (AF-1) (P-35-1) (DSAP-1-1)

24 de mayo de 1962

-

Scout X-2M (S112)

Point Arguello LC-D

-

FTV 3502 (AF-2) (P-35-2) (DSAP-1-2)

23 de agosto de 1962

11:44?

Scout X-2M (S117)

Point Arguello LC-D

1962-Alfa Omicron 1

OPS 0240 (AF-3) (P-35-3) (DSAP-1-3)

19 de febrero de 1963

16:33?

Scout X-3M (S126)

Point Arguello LC-D

1963-5A

OPS 1298 (AF-4) (P-35-4) (DSAP-1-4)

26 de abril de 1963

-

Scout X-2M (S121)

Point Arguello LC-D

-

OPS 1610 (AF-5) (P-35-5) (DSAP-1-5)

27 de septiembre de 1963

11:17:49

Scout X-2B (S132)

Point Arguello LC-D

-

OPS 3367A (P-35-6) (DSAP-1-6)

19 de enero de 1964

10:59:54

Thor-384 SLV-2 Agena-D

Vandenberg 75-1-2

1964-2B

OPS 3367B (P-35-7) (DSAP-1-7)

19 de enero de 1964

10:59:54

Thor-384 SLV-2 Agena-D

Vandenberg 75-1-2

1964-2C

OPS 4467A (P-35-8) (DSAP-1-8)

18 de junio de 1964

04:56:08

Thor-407 SLV-2 Agena-D

Vandenberg 75-3-4

1964-31A

OPS 4467B (P-35-9) (DSAP-1-9)

18 de junio de 1964

04:56:08

Thor-407 SLV-2 Agena-D

Vandenberg 75-3-4

1964-31B

OPS 7040 (DAPP-10) (DSAP-1-10)

19 de enero de 1965

05:03:42

Thor-224 MG-18

Vandenberg 4300B6

1965-3A

OPS 7353 (DAPP-11) (DSAP-1-11)

18 de marzo de 1965

04:43:46

Thor-306 MG-18

Vandenberg 4300B6

1965-21A







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