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Lunes, 30 septiembre 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (170): Courier

Courier

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Courier

En agosto de 1958, el Departamento de Defensa estadounidense planteó la colocación en órbita de diversos satélites de comunicaciones. Se llamarían Courier (del US Army), Steer, Tackle y Decree (de la USAF), todos ellos pertenecientes al programa genérico Notus. El Courier se limitaría a retransmitir mensajes desde una órbita baja, almacenándolos sobre un punto de la Tierra y enviándolos hacia un receptor situado en otro. El proyecto Steer debía consistir en una constelación de cuatro satélites en órbita polar (Strategic Polar Communications Satellite) para comunicaciones en tiempo real entre las fuerzas americanas en las regiones polares y el centro de mando. Por su parte, los Tackle serían cuatro satélites en el marco del proyecto Advanced Polar Communication Satellite, para ensayos de comunicaciones mediante microondas, control de orientación mejorado de los vehículos, mantenimiento de órbita, etc., también en órbitas polares. En cuanto al Decree (Global Communications Satellite for Instantaneous Message Relay), estaría dotado de siete satélites en órbitas geoestacionarias para comunicaciones punto a punto, los cuales requerirían el uso de un cohete Atlas equipado con una etapa superior criogénica (futura Centaur).

[Img #15848]De todos estos proyectos, sólo el Courier llegará fructificar. Los demás fueron cancelados por unas razones u otras. El Courier fue ideado por el Army Signal Corps, unas semanas antes de que esta institución enviara a su primer transmisor al espacio a bordo del proyecto SCORE. Como en este último, el objetivo era comprobar la utilidad de un satélite de comunicaciones con capacidad de retransmisión diferida, por lo que el Courier sería un programa experimental.

El satélite, del que se construyeron tres unidades, consistió en una esfera de 51 pulgadas de diámetro, cubierta por un total de 19.200 células solares que alimentarían sus baterías de níquel-cadmio. Los 62 vatios proporcionados por el sistema bastarían para alimentar los transmisores y receptores, así como cinco grabadores (cuatro digitales y uno analógico para voz). El satélite sería capaz de transmitir, recibir y almacenar de forma simultánea 68.000 palabras por minuto. Al pasar sobre una estación emisora, el Courier, siguiendo una órbita baja, debería captar la transmisión y almacenarla a bordo. El mensaje se conservaría hasta que el movimiento orbital lo situase sobre la estación de destino, momento elegido para emitirlo. Una red de satélites de parecidas características podría cubrir toda la Tierra y proporcionar servicios de forma continuada a las fuerzas del ejército estadounidense.

[Img #15849]
Sin embargo, el primer Courier (1A), de 225 Kg, no podrá demostrar las habilidades del sistema ya que su cohete lanzador, un Thor-Ablestar, se perdió durante el despegue, el 18 de agosto de 1960. El vector explotó a los 2 minutos y medio, durante la separación de la agotada primera etapa Thor.

[Img #15850]Los ingenieros revisaron lo ocurrido durante el lanzamiento, y una vez solucionados los problemas, autorizaron el despegue de otro vector Thor-Ablestar desde Cabo Cañaveral, para colocar en órbita a su sucesor, el Courier-1B. Idéntico a aquél y con un peso de 227 Kg, el 1B alcanzó con éxito el espacio el 4 de octubre de 1960. Ya en la segunda órbita (938 por 1.237 Km), se iniciaron las pruebas de transmisión, almacenamiento y retransmisión de datos, en las que participaron estaciones terrestres situadas en Puerto Rico y New Jersey. Un mensaje grabado por Eisenhower dedicado a las Naciones Unidas fue enviado desde Fort Monmouth y retransmitido por el satélite a la estación de Puerto Rico. Con posterioridad se efectuarían otros experimentos para demostrar la viabilidad de este método y su utilidad en las futuras comunicaciones militares, pero los ensayos tuvieron que ser cancelados cuando, durante el día de vuelo número 17 (21 de octubre), un fallo técnico a bordo del vehículo que afectó al sistema de comando obligó a interrumpirlos. La misión, que finalmente transmitió 50 millones de palabras, debería haber durado al menos un año.

El US Army, sin embargo, se mostró satisfecho por lo conseguido y empezó a planear futuros proyectos en esta línea, si bien ningún otro Courier será enviado al espacio. La tercera unidad (1C) nunca llegó a volar.

A la sazón, el que ha sido considerado primer satélite militar activo de comunicaciones tardaría en ser seguido por otros. Su inherente complejidad y la falta de cohetes adecuados para lanzar su considerable peso a gran altitud pospondrán en varios años la formación de una constelación operativa.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

Courier-1A

18 de agosto de 1960

19:58

Thor-Ablestar (AB004?)

Cabo Cañaveral LC17B

-

Courier-1B

4 de octubre de 1960

17:50

Thor-Ablestar (AB005)

Cabo Cañaveral LC17B

1960-Nu



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