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Jueves, 17 octubre 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (183): Algas

Algas

Biotecnología

Los problemas a resolver para hacer viables los vuelos espaciales tripulados de larga duración son de diversa magnitud. Entre ellos, destacan aquellos que tienen que ver con la supervivencia de los astronautas, que tendrán unas necesidades concretas en cuanto a cuestiones tales como la alimentación, el aseo, la respiración, la forma física o la psicología.

Muchos de estos problemas están siendo atacados con programas como el de la estación espacial internacional, donde se efectúan experimentos al respecto. A pesar de todo, uno de los inconvenientes de los viajes de larga duración, el acceso a suministros, no es tan importante en el caso de la ISS, ya que ésta se halla cerca de la Tierra y dispone de una flota de vehículos capaces de transportarlos. Esto no será probablemente posible en un viaje hacia Marte o más allá, y los astronautas deberán contar con sistemas de producción energética, de alimentos, de oxígeno, etc., autosuficientes, si no quieren tener que mover todo lo que necesiten desde el primer momento.

Durante décadas, los científicos que han estudiado estas cuestiones han contemplado las algas como una posible solución para al menos dos de los problemas esgrimidos: la respiración y el alimento. Las algas son organismos muy abundantes en los mares y en otros cuerpos de agua, y pueden ser unicelulares o multicelulares. Su rango de complejidad y tamaño varía. Existen muchos grupos distintos de algas, y algunas son comestibles. Al mismo tiempo, las algas verdes son organismos fotosintéticos, que consumen dióxido de carbono y producen oxígeno como subproducto.

Los investigadores han contemplado pues la posibilidad de transportar algas a bordo de las naves espaciales que deban hacer viajes muy largos, como modo de generar recursos que puedan consumirse a bordo, sin depender del exterior. En efecto, las algas podrían regenerar el aire de los vehículos de forma natural, y al mismo tiempo servir de alimento para los viajeros. Algunas especies, como la Chlorella o la Platymona, pueden comerse y reproducirse a buena velocidad, proporcionando una parte de los nutrientes necesarios en forma de verdura.

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Antiguos experimentos realizados ya indicaban que se puede producir un kilo de algas diario por cada hectolitro de agua, una cantidad que a su vez es suficiente para eliminar el CO2 diario emitido por una persona. El agua, en todo caso, puede después ser reciclada, o se la puede mezclar con la orina humana, que actuaría de abono.

La exploración del uso de las algas para tales aplicaciones, aunque se lleva haciendo desde hace muchos años, podría no obstante revolucionarse en el futuro, con la aplicación de las nuevas técnicas de manipulación genética, que en teoría permitirían modificar una especie para maximizar su producción de biomasa y oxígeno, su capacidad de captura de CO2, etc.

Las algas son más sencillas que la mayoría de plantas terrestres, de modo que es posible que su uso en el ámbito espacial fuera también más fácil, en cuanto a su conservación y cultivo. Por el momento, sin embargo, los viajes de larga duración son aún cosa de un futuro lejano, por lo que las investigaciones al respecto siguen siendo de bajo nivel y no aumentarán su intensidad hasta que realmente se las necesite para ser consideradas como alternativa viable.




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