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Lunes, 2 diciembre 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (214): SAS

SAS

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Small Astronomy Satellite

Mucho antes de que la NASA pusiera en marcha su familia de grandes observatorios espaciales, como el Hubble, el Chandra, el Spitzer o el Compton, la agencia ya encontró la necesidad de rastrear el cielo en busca de fuentes de emisión en las diversas bandas útiles para la astrofísica (rayos-X, rayos Gamma, ultravioleta, microondas…).

En un primer paso hacia ese objetivo, inició una nueva familia de satélites científicos, enmarcada dentro de la serie Explorer, que plantearía vehículos relativamente modestos pensados para esa tarea. Llamados SAS (Small Astronomy Satellite), estos satélites-observatorio tendrían pequeñas dimensiones pero proporcionarían un fuerte impulso a la catalogación de objetos gracias a la observación de toda la esfera celeste.

El primer satélite SAS estaría dedicado a la astronomía de rayos-X (entre los 2.000 y los 20.000 eV), y su objetivo sería rastrear de forma sistemática el cielo en busca de fuentes diversas, tanto galácticas como extragalácticas. El SAS-A fue construido por el APL, de la Johns Hopkins University, y basado en la plataforma cilíndrica Transit que este laboratorio tenía disponible. Tenía 56 cm de diámetro y 116 cm de alto, y cuatro paneles solares (de 145 por 26 cm). Totalizaba 134,5 Kg.

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El satélite reunía en una estructura común sus sistemas fundamentales, de modo que su carga útil podía ser acoplada con facilidad y sin interferencias. En este caso, los equipos de detección de rayos-X fueron proporcionados por American Science & Engineering.

El SAS-A fue lanzado al espacio el 12 de diciembre de 1970, a bordo de un cohete Scout-B, desde la plataforma marina San Marco, frente a la costa africana de Kenia, en el marco de un programa en colaboración con Italia. El satélite fue bautizado con el nombre de Uhuru, y situado en una órbita de 531 por 502 Km, inclinada 3 grados, es decir, ecuatorial. Desde allí podía ser orientado hacia cualquier lugar del cielo, mientras giraba sobre sí mismo para estabilizarse.

El Uhuru (Explorer-42) consiguió catalogar unas 125 fuentes emisoras de rayos-X, ayudó a confirmar la teoría de los agujeros negros, y a detectar estrellas binarias y cuásares.

Seis semanas después del lanzamiento, su grabadora se estropeó y sólo pudo enviar información en tiempo real, durante los períodos de visibilidad con las estaciones de escucha ecuatoriales (Quito, Brazzaville y San Marco). El satélite, el primero estadounidense lanzado desde otro país, fue apagado el 31 de diciembre de 1974, aunque fue reactivado un tiempo en 1977. Reentró el 5 de abril de 1979.

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El segundo SAS, que sería conocido como Explorer-48 y como Gamma Ray Explorer, estuvo dedicado a las fuentes de rayos gamma. Fue construido sobre la misma plataforma que el Uhuru, variando sustancialmente la carga útil, que fue proporcionada por el centro Goddard de la NASA. Midió 59 cm de diámetro por 135 cm de alto. Con sus instrumentos, intentaría medir la distribución energética y espacial de la radiación gamma procedente de nuestra galaxia y del espacio extragaláctico, en la gama de energías situadas entre los 20 y los 300 MeV.

El SAS-B, de 174 Kg, volvió a despegar desde San Marco, en otro cohete Scout, el 15 de noviembre de 1972, siendo situado en una órbita algo elíptica de 608 por 439 Km, inclinada 1,9 grados. Allí se estabilizó por rotación e inició su rastreo del cielo, apuntando con una precisión de 1 grado. Su telescopio fue activado cinco días después del lanzamiento, y lo utilizó hasta el 8 de junio de 1973, cuando falló su sistema eléctrico. Hasta ese momento, se habían obtenido lecturas de púlsares como el de la región de la Vela, o de la nebulosa del Cangrejo. Se detectaron también los rayos gamma procedentes de los brazos galácticos. Reentró el 20 de agosto de 1980.

El SAS-C aún estaría basado en la plataforma Transit, pero utilizaría instrumental más sofisticado. Volvió a centrarse en las fuentes de rayos-X, aunque en el rango de 0,2 a 60 keV. Medía 145,2 cm de alto, y poseía una sección de equipos ampliada, de 66 por 61 cm. Sus cuatro paneles solares estaban hechos de tres secciones, cada una de 63 por 36 cm. El satélite pesó 196,7 Kg. Participaron en su construcción el APL (plataforma) y el MIT (zona de carga útil).

[Img #16961]
Llamado Explorer-53, estuvo equipado con cuatro instrumentos principales proporcionados por el centro Goddard. Uno vigilaría la región extragaláctica, otro la galáctica, otro la fuente de Escorpio, y otro la absorción galáctica. El lanzamiento se llevó a cabo el 7 de mayo de 1975, de nuevo desde San Marco. Su cohete Scout lo dejó en una órbita de 516 por 509 Km, inclinada 2,99 grados, algo más alta de lo previsto, pero igualmente apropiada porque le daría más tiempo de vida útil. Funcionó durante cuatro años, antes de reentrar el 9 de abril de 1979. Proporcionó información valiosa sobre los estallidos de rayos-X, y de otros objetos muy energéticos.

La NASA planeó un SAS-D, bajo un diseño totalmente diferente, dedicado a la radiación ultravioleta, pero fue finalmente renombrado como IUE y sería llevado a cabo con colaboración europea.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

Explorer-42 (SAS-A) (Uhuru) (SAS-1)

12 de diciembre de 1970

10:53:50

Scout-B (S175C)

San Marco LC

1970-107A

Explorer-48 (SAS-B) (Gamma Ray Explorer) (SAS-2)

15 de noviembre de 1972

22:13:46

Scout D-1 (S170CR)

San Marco LC

1972-91A

Explorer-53 (SAS-C) (SAS-3)

7 de mayo de 1975

22:45:01

Scout F-1 (S194C)

San Marco LC

1975-37A








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