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Viernes, 6 diciembre 2013
Astronomía

Los gases que hicieron posible la existencia de agua líquida en la superficie de Marte

Al igual que el Gran Cañón del Colorado en nuestro planeta Tierra, el valle marciano conocido como Nanedi Valles tiene un recorrido serpenteante y una serie de rasgos que sugieren la existencia en el pasado de un río de agua líquida en la región, tal como argumentan unos científicos que en un estudio reciente parecen haber resuelto un enigma sobre las condiciones, antes consideradas casi milagrosas, que permitieron la existencia de agua líquida en la superficie del Planeta Rojo.

Muchos estudios realizados hasta ahora sobre cómo pudo Marte llegar a poseer el preciado líquido en su superficie se topaban con un obstáculo: Los cálculos y simulaciones con modelos digitales para reconstruir la evolución del clima marciano hacia el efecto invernadero que por lo visto fue el mecanismo que retuvo el calor necesario, no lograban alcanzar ese estado. O al menos no contando solamente con dióxido de carbono y agua como actores principales.

El equipo de Ramses M. Ramirez, James Kasting y Ravi Kopparapu, de la Universidad Estatal de Pensilvania en Estados Unidos, ha utilizado un nuevo modelo para mostrar que una atmósfera con suficiente dióxido de carbono, agua e hidrógeno sí pudo generar el efecto invernadero necesario para mantener las temperaturas de la superficie de Marte por encima del punto de congelación. Esas temperaturas permitieron fluir al agua líquida por la superficie marciana hace unos 3.800 millones de años. Debido a ello, la erosión fluvial ejercida por el agua en movimiento formó las antiguas y majestuosas redes de valles, como Nanedi Valles, en un proceso no muy distinto al que forjó el trazado serpenteante del Gran Cañón del Colorado en Estados Unidos.

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El hidrógeno fue, por tanto, según las conclusiones del nuevo estudio, el gas que no se había tenido en cuenta en las reconstrucciones previas de la evolución climática de Marte. Sin hidrógeno, difícilmente habría circulado agua líquida por la superficie de Marte. Con el hidrógeno, antaño mucho más abundante que ahora, sí fue posible el "milagro". La presencia de hidrógeno molecular, además de la del dióxido de carbono y la del agua, permitió que se generase en Marte hace 3.800 millones de años un providencial efecto invernadero que elevó las temperaturas lo suficiente como para permitir la existencia de agua en estado líquido.

En esta investigación también han trabajado Michael E. Zugger de la Universidad Estatal de Pensilvania, Tyler D. Robinson de la Universidad de Washington en Seattle, y Richard Freedman del Instituto SETI en Mountain View, California, todas estas entidades en Estados Unidos.

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