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Martes, 10 diciembre 2013
Paleontología

Descubren un dinosaurio carnívoro que fue uno de los tres más grandes de Norteamérica

Una nueva especie de dinosaurio carnívoro, uno de los tres más grandes descubiertos en América del Norte, convivía con tiranosaurios de cuerpo pequeño y competía con ellos, hace 98 millones de años. Se considera que esta especie recién descubierta, Siats meekerorum, fue el depredador supremo de su época, impidiendo durante millones de años que los tiranosaurios ascendieran a ese rango.

El Siats fue un carcharodontosaurio. Los carcharodontosaurios constituían un grupo de dinosaurios carnívoros gigantes que incluye a algunos de los más grandes dinosaurios depredadores que se han descubierto. El único otro carcharodontosaurio conocido de América del Norte es Acrocanthosaurus, que habitaba en el este de América del Norte más de 10 millones de años antes. El Siats es el segundo carcharodontosaurio descubierto en América del Norte; el Acrocanthosaurus, descubierto en 1950, fue el primero.

Lindsay Zanno, paleontóloga de la Universidad Estatal de Carolina del Norte, y su colega Peter Makovicky, del Museo Field de Historia Natural de Chicago, ambas instituciones en Estados Unidos, descubrieron los vestigios fósiles de un esqueleto parcial del nuevo depredador en un yacimiento paleontológico de Utah en 2008. A partir del hallazgo comenzó un largo y detallado análisis que ha culminado con los resultados ahora presentados públicamente.

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Los restos examinados pertenecieron a un individuo que debía medir más de 9 metros (30 pies) de largo y pesar por lo menos cuatro toneladas. Lo más impresionante es que el individuo, con ese tamaño y ese peso, no había alcanzado todavía su adultez. Zanno y Makovicky creen que un Siats adulto podía alcanzar el tamaño de un Acrocanthosaurus, lo que implica que las dos especies rivalizan por el puesto del segundo depredador más grande que se haya descubierto en América del Norte. El Tyrannosaurus rex, que ocupa el primer puesto, llegó 30 millones años más tarde y pesaba más del doble.

El Siats vivió en lo que hoy es Utah durante el período Cretácico tardío (hace entre 100 millones y 66 millones de años). Previamente se desconocía quién fue el carnívoro supremo en América del Norte durante este período. Los carcharodontosaurios reinaron durante mucho más tiempo en América del Norte de lo que estimaban muchos paleontólogos, entre ellos Zanno, tal como admite ella misma.

De hecho, el Siats llena un vacío de más de 30 millones de años en el registro fósil, tiempo durante el cual el papel de depredador supremo pasó de los carcharodontosaurios en el Cretácico Temprano a los tiranosaurios en el Cretácico Tardío.

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