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Viernes, 13 diciembre 2013
Astronomía

La abundancia de material marciano en Fobos

El plan de enviar para 2020 una sonda espacial rusa a Fobos, una de las lunas de Marte, incluye traer a la Tierra muestras de ella, y es previsible que dichas muestras contengan también material procedente de Marte. En un nuevo estudio se ha calculado cuánto material marciano hay en la superficie del satélite o en el subsuelo muy cercano a ésta, y a qué profundidad es más probable que se encuentre dicho material marciano.

El estudio, realizado por geólogos de la Universidad Brown, en Providence, Rhode Island, Estados Unidos, respalda la idea de que la superficie de Fobos contiene toneladas de polvo, tierra y roca expulsados de la superficie marciana por grandes impactos de objetos cósmicos. La trayectoria orbital de Fobos, muy cercana a la superficie de Marte, atraviesa ocasionales penachos o nubes de "escombros" marcianos, lo que significa que la diminuta luna ha estado recolectando material marciano durante millones de años. Por todo ello, la citada misión rusa futura con traslado de muestras de Fobos a la Tierra podría de hecho representar una magnífica oportunidad de obtener muestras de dos astros distintos con un aterrizaje en solo uno de ellos, y los costos de una misión espacial en vez de dos.

La futura misión rusa no será el primer intento de la agencia espacial rusa para traer una muestra de Fobos. James Head, coautor del nuevo estudio, fue uno de los científicos que participaron en una misión anterior, de 2011, en la que un fallo de un motor hizo estrellarse a la nave antes de que pudiera abandonar la órbita terrestre y poner rumbo a Marte.

La nueva nave está programada para lanzarse al espacio en el año 2020 o tan pronto como sea posible después de la fecha original.

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Según los cálculos realizados por el equipo de Head y Ken Ramsley, el regolito en Fobos debe contener material marciano en una tasa de cerca de 250 partes por millón. Las partículas marcianas deberían distribuirse bastante uniformemente por toda la superficie de Fobos, y en especial en las capas superiores del regolito.

Sólo desde hace unos 100 millones de años más o menos, Fobos orbita bastante cerca de Marte. Más atrás en el tiempo, la órbita de Fobos lo mantenía más alejado de Marte. Debido a eso, debe haber probablemente de 10 a 100 veces más concentración de material marciano en la capa superior de regolito que en la inferior.

Y aunque 250 partes por millón no parezca mucho, la posibilidad de traer a la Tierra tan solo un poco de material marciano tiene una enorme importancia para los científicos planetarios. Sería un extra estupendo entre los resultados de una misión dirigida principalmente a conocer Fobos mucho mejor.

Los científicos todavía no están seguros de dónde provino Fobos. ¿Es un pedazo de Marte que fue arrancado por un impacto temprano en la historia marciana? ¿O es un asteroide que quedó atrapado en la órbita de Marte? También hay preguntas fascinantes sobre si su interior podría contener cantidades significativas de agua.

Fobos ha estado envuelto en el misterio desde que se comenzaron a conocer sus características peculiares. Sus enigmas han alimentado desde hace mucho tiempo argumentos de ciencia-ficción e hipótesis fantasiosas, como por ejemplo la de que se trata de una estructura artificial alienígena no reconocible como tal a simple vista por estar cubierta con una costra pétrea.

El principal argumento esgrimido en defensa de lo último es que Fobos tiene una densidad bajísima. Ciertamente dicha densidad llama la atención. Lo más probable es que sea debido a tener una notable cantidad de hielo en su interior, pero no se pueden descartar explicaciones científicas más asombrosas, como por ejemplo, que esa bajísima densidad se deba a que Fobos esté completamente fragmentado, como una pila de escombros sueltos que se mantiene unida por poco más que la fuerza de gravedad.

Si todo sale bien, la próxima misión rusa a Fobos ayudará a resolver algunos de esos misterios acerca de esta extraña luna de Marte. Y además puede que en el proceso reúna datos valiosísimos sobre el Planeta Rojo.

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