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Lunes, 16 diciembre 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (222): Thor-Agena

Thor-Agena

Cohete; País: EEUU; Nombre nativo: Thor-Agena

El misil Thor, un vehículo de alcance intermedio, formaría parte fundamental del programa espacial estadounidense, convirtiéndose en la primera etapa de una serie de cohetes que deberían satisfacer las demandas iniciales de satelización de diversos ingenios militares y científicos. Con la etapa Able, derivada de las etapas superiores del vector Vanguard, el Thor permitió lanzar varias sondas hacia la Luna y lanzar algunos satélites de la nueva NASA.

Ahora bien, el Thor se caracterizaría sobre todo por su unión con la más potente etapa Agena, con la cual debían enviarse al espacio los primeros satélites espía estadounidenses (programa Corona). Esta combinación, en sus diferentes versiones, sería una de las más usadas de la historia debido a la alta prioridad de la misión que debían llevar a cabo.

El Thor que se utilizaría sería el DM-18A, es decir, aquel que, después de varios vuelos de prueba del DM-18, había recibido el motor principal MB-3-I y había visto demostrado su correcto funcionamiento. Para ser unido a la etapa Agena, en este caso la Agena-A, el misil fue modificado en diversos aspectos: se eliminó su cono delantero, donde habitualmente viajaría la ojiva nuclear, y también el sistema de guiado, que fue incorporado a la Agena para poder ser utilizado durante todo el vuelo. La versión resultante fue llamada DM-1812-3.
 
El Thor mediría 19,19 metros de alto y 2,44 metros de diámetro. Pesaba unas 48,6 toneladas. Su motor MB-3-I tenía una planta principal (LR79-NA9) con un empuje de 667,2 kN, y dos vernier laterales (LR-101-NA-7) para controlar la estabilidad, de 8,9 kN. Todos consumían queroseno y oxígeno líquido, y funcionaban durante 164 segundos.

En cuanto a la Agena-A, en su primera versión, utilizaba un motor Bell 8048  (LR81-BA-5) de 69,1 kN de empuje. Medía 2,59 metros de alto y 1,52 metros de diámetro, y pesaba 3,7 toneladas. Usaba UDMH y RFNA como propergoles.
El conjunto completo, con la carga, tenía unas dimensiones totales de 23,9 metros de altura y 2,44 metros de diámetro máximo, y un peso de 53 toneladas. Podía enviar 860 Kg en dirección a una órbita baja.

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El primer Thor-Agena-A vio abortado su lanzamiento durante la cuenta atrás, el 21 de enero de 1959, cuando, durante un ensayo del sistema hidráulico de la Agena, se desencadenaron una serie de anomalías que dañaron y obligaron a retirar el cohete de la rampa de despegue. Debido a ello, esta misión no es contabilizada habitualmente en la lista de vuelos. El siguiente tampoco tendría éxito. De hecho, se efectuarían otras 15 misiones Thor-Agena-A, entre las cuales 6 fueron un fracaso total y una parcial, desde el 28 de febrero hasta el 13 de septiembre de 1960. En todos los casos, las cargas pertenecían al programa Corona, transportando cápsulas de prueba o satélites completos con cámaras espía a bordo (KH-1).

Para mejorar las prestaciones, la USAF sustituyó la Agena-A por la Agena-B, que dispondría de tanques de propergoles más largos y capacidad de reencendido en su motor Bell 8081, que además sería algo más potente. También el Thor sería algo mejor. Se emplearía la versión DM-21, básicamente un Thor DM-18C con un motor potenciado, sin el carenado y con la zona del guiado sustituida por una zona de transición entre las dos etapas más corta y ligera. Con estos cambios, el Thor medía 17,37 metros y 2,44 metros de diámetro, y pesaba 49,50 toneladas. Utilizaba un motor MB-3-II (LR79-NA11+ 2 x LR-101-NA-7) de 734 kN (+8,9 kN) de empuje. La Agena, por su parte, medía 6,23 metros de largo y 1,52 metros de diámetro. Cargada con mucho más propergol, pesaba 7,1 toneladas. Su motor Bell 8081 (LR81-BA-7) tenía 71,2 kN de empuje. El cohete completo pesaba 58 toneladas y medía 29,3 metros, y era capaz de satelizar 1.150 Kg en órbita baja.

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El Thor-Agena-B voló en 43 ocasiones, desde el 26 de octubre de 1960, misión que resultó fallida, hasta el 29 de noviembre de 1965. Hubo 7 fracasos y uno parcial. La mayor parte de las misiones correspondieron a cargas del programa Corona (KH-2, RM, KH-5, KH-3, KH-4), aunque también volaron otros vehículos militares, como los Samos F-2 o los TRS, y satélites de la NASA y científicos (Oscar-2, Alouette, TAVE, Echo-2, Nimbus y Explorer-31).

Durante todo este tiempo, el Thor recibió algunas mejoras, como la estandarización del vehículo, que pasó a llamarse SLV-2 desde el 29 de agosto de 1963 (un Thor-Agena-D). Este vehículo utilizaba la versión DSV-2A, en vez de la DM-21, equipado con el motor MB-3-III. Tres misiones Thor-Agena-B llevaron asimismo esta versión del Thor.

[Img #17204]Este esfuerzo de estandarización ya había empezado incluso antes, en la Agena. Durante algún tiempo, la Agena-B se fabricó específicamente para cada misión. Para facilitar su uso en una mayor variedad de vuelos, la etapa fue mejorada y renombrada como Agena-D. Su fabricante, la compañía Lockheed, inició su desarrollo en agosto de 1961, y permitiría su uso en cohetes tan diversos como los Atlas, los Titan y los propios Thor.

La combinación Thor-Agena-D, pues, entraría pronto en servicio. Usaría el mismo Thor (DM-21, y después el DSV-2A), así que la única diferencia notable sería la etapa superior. Esta última tenía las mismas dimensiones que la Agena-B pero pesaba 8 toneladas por la adición de más propergoles y el uso de un motor Bell 8096 (LR81-BA-9), de 71,2 kN de empuje, que podía funcionar más tiempo que su antecesor. El cohete completo pesaba 59 toneladas y medía 29,3 metros de alto.

Se lanzaron 21 Thor-Agena-D, incluyendo 8 Thor de la versión DSV-2A, desde el 28 de junio de 1962 hasta el 31 de mayo de 1967. Hubo sólo tres fracasos, y una misión de éxito parcial. Las cargas fueron satélites de la serie Corona (KH-4 y KH-5), y otros militares (Star-rad, Poppy, Injun, Surcal, Calsphere, Lofti, Dodecapole, MRPV, Timation, DSAP-1, etc.).

El Thor-Agena seguiría evolucionando en el futuro, gracias a la incorporación de cohetes aceleradores sólidos en su base, que hizo fuera denominado popularmente TAT-Agena.

Nombre

Motores etapa 1 (empuje)

Motores etapa 2 (empuje)

Fecha primer lanzamiento orbital

Thor-Agena-A

MB-3-I (LR79-NA9+ 2 x LR-101-NA-7) (667,2 kN+8,9 kN)

Bell 8048  (LR81-BA-5) (69,1 kN)

21 de enero de 1959 (no despegó)

Thor-Agena-B

MB-3-II (LR79-NA11+ 2 x LR-101-NA-7) (734 kN+8,9 kN)

Bell 8081 (LR81-BA-7) (71,2 kN)

26 de octubre de 1960

Thor-Agena-D

MB-3-II (LR79-NA11+ 2 x LR-101-NA-7) (734 kN+8,9 kN)

Bell 8096 (LR81-BA-9) (71,2 kN)

28 de junio de 1962

Thor SLV-2 Agena-D

MB-3-III (LR79-NA13+ 2 x LR-101-NA-7) (756,2 kN+8,9 kN)

Bell 8096 (LR81-BA-9) (71,2 kN)

29 de agosto de 1963

Thor SLV-2 Agena-B

MB-3-III (LR79-NA13+ 2 x LR-101-NA-7) (756,2 kN+8,9 kN)

Bell 8081 (LR81-BA-7) (71,2 kN)

25 de enero de 1964


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