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Martes, 31 diciembre 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (231): Algol

Algol

Cohete; País: EEUU; Nombre nativo: Algol

El bajo rendimiento y coste de los primeros cohetes espaciales disponibles hizo que la NASA se planteara el desarrollo de un vector que sustituyera a los Juno-I y II, e incluso a los Thor-Able, para el lanzamiento de los satélites científicos que la agencia tenía previsto enviar al espacio a principios de los años 60. El nombre del cohete sería: Scout.

Buscando el más bajo coste posible, el Scout (Solid Controlled Orbital Utility Test system) fue diseñado en el centro Langley en base a una configuración multietapa de motores de propergol sólido. Algunos serían preparados en la propia NASA, a partir de los utilizados en el programa Vanguard, pero el resto serían buscados en otros programas externos, incluso militares, ya disponibles, lo que reduciría el tiempo y la factura del desarrollo. Así, la primera etapa del futuro cohete, que empezó a ser diseñado en 1957, contaría con el motor sólido más grande disponible hasta esa fecha, desarrollado por la compañía Aerojet para el misil Polaris de la US Navy. Llamado popularmente Senior, la NASA lo adoptó bajo el nombre de Algol.

La primera versión del Algol (Algol-1), llamado también XM-68, tendría un diámetro de 1,01 metros y una altura de 9,12 metros. Pesaba unos 10.700 Kg y desarrollaba un empuje de 436 kN al despegue, durante unos 42 segundos.

La citada etapa sería constantemente mejorada a lo largo de su historia, lo que justificaría el cambio de la denominación del cohete Scout. Así, el Algol-IA fue instalado en la versión de ensayo Scout-X, que llevaba sólo algunas etapas superiores simuladas y fue probado el 18 de abril de 1960. La primera versión completa del cohete (X-1) voló el 1 de julio del mismo año, con un motor Algol-IB. Su primer intento orbital, el 4 de diciembre de 1960, fracasó durante la misión ST-3. El cohete X-1 no consiguió enviar al espacio al satélite Explorer S56.

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La misma Algol-IB fue utilizada posteriormente en la versión militar del Scout, los Blue Scout I y II, para misiones suborbitales.

El Algol-IC sustituyó al IB en el Scout X-1, y también se empleó en la versión X-1A, de cinco etapas, para pruebas suborbitales (1 de marzo de 1962), y en la X-2. Este último, que debutó el 29 de marzo de 1962, utilizó asimismo el Algol-ID, básicamente idéntico a sus predecesores aunque con un empuje algo superior (445,1 kN). Lo utilizaron también el X-2B y el X-2M, que colocaron satélites meteorológicos militares en órbita.

Aerojet volvió a mejorar el motor, que dejó su antigua denominación XM-68 para pasar a llamarse 40KS (Algol-II). La versión 40KS-A, también denominada Algol-IIA, mejoraba el empuje hasta los 458,2 kN, y aunque mantenía las dimensiones, permitía funcionar durante 1 segundo más. El Algol-IIA se instaló en los Scout X-3, X-3A, X-3M y, durante un tiempo, X-4. Debutó el 31 de agosto de 1962 (X-3A) en una misión suborbital.

El siguiente paso de la evolución fue el Algol-IIB, que aumentaba de nuevo el empuje, hasta los 464,7 kN. Se usó en los Scout X-3C, X-4, X-4A, y X-5C, todos ellos considerados aún experimentales, y en los Scout operativos A y B. El primer Scout-B voló con el satélite Secor-5 el 10 de agosto de 1965.

La última encarnación del Algol-II se llamó Algol-IIC y experimentó un nuevo aumento del empuje hasta los 471,9 kN. El motor se instaló en los Scout A-1 y B-1. También debía acompañar a los Scout A-2, B-2 y C, pero no llegaron a volar. El primer Algol-IIC despegó en un Scout B-1 el 16 de agosto de 1971, con el satélite Eole.

[Img #17462]La siguiente fase del programa se encargaría a la empresa UTC, y consistiría en obtener un motor de alto rendimiento para los Scout D y E previstos. Con apenas un pequeño incremento del coste, el Algol-III proporcionaría un 30 por ciento de mejora en el impulso total, y con ello, una ganancia de entre el 35 y el 45 por ciento de la carga satelizada. Durante dos años intensos, se produjeron varios motores, dos de los cuales sirvieron para el desarrollo y tres para encendidos estáticos.

El Algol-III tenía la misma altura que sus antecesores, pero su diámetro había crecido hasta los 1,14 metros. Su empuje alcanzaría los 484 kN. Como se ha dicho, se usó en los Scout D-1 desde el 13 de agosto de 1972. Una versión Algol-IIIA, con un empuje de 519,7 kN, fue incorporado a los Scout E-1, F-1 y G-1, desde junio de 1974. Se evaluó asimismo su uso en un Scout mejorado, que habría llevado dos aceleradores sólidos laterales. Sin embargo, este venerable cohete fue abandonado en los años 90.

Los Algol tendrían asimismo vida fuera del programa Scout. La NASA los usó en el sistema de propulsión del cohete Little Joe-II, que se emplearía para probar el sistema de aborto en vuelo de las cápsulas Apolo.

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