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Miércoles, 8 enero 2014
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (235): Atlas-Able

Atlas-Able

Cohete; País: EEUU; Nombre nativo: Atlas-Able

El programa lunar estadounidense nació lastrado por la poca eficiencia de sus cohetes lanzadores, los Juno-II y Thor-Able. Ambos estaban basados en misiles de alcance intermedio (Jupiter y Thor) equipados con etapas superiores primitivas, y por tanto su capacidad y potencia era limitada. Cuando el programa lunar Pioneer fue transferido a la recién nacida NASA, ésta permitió que las misiones ya programadas continuaran en manos de sus patrocinadores originales (US Army y US Air Force), pero al mismo tiempo la agencia empezó a pensar en futuras sondas más grandes y pesadas que requerirían sistemas de lanzamiento más potentes. De hecho, las primeras Pioneer dejaron mucho que desear debido a la falta de potencia de sus vectores, que en ocasiones las dejaron a sólo pocos metros por segundo de alcanzar la velocidad de escape necesaria.

Lejos aún de disponer del tiempo y los recursos necesarios para diseñar un nuevo cohete especialmente pensado para el espacio, la NASA se vio obligada a efectuar el único paso lógico posible: sustituir los misiles de alcance intermedio utilizados como primera etapa por un misil intercontinental. En aquella época, la ABMA estaba desarrollando el misil Atlas, el primer ICBM estadounidense, cuya potencia le permitía ponerse a sí mismo en órbita, como se vería durante la misión Score, en diciembre de 1958. Por tanto, la NASA empezó a considerar su uso como primera etapa de un próximo cohete lunar e incluso interplanetario.

La propuesta la hizo por primera vez Abe Silverstein, director de la Oficina de Desarrollo de Vuelos Espaciales, en el otoño de 1958. En noviembre, la NASA acordó con la ABMA la cesión de algunos Atlas, mientras que la agencia prepararía una etapa superior Able, derivada de la usada junto a los cohetes Thor. En concreto, la Able elegida fue la Able-IV, la cual sería modificada para ser unida al Atlas.

Este último, sin embargo, estaba aún en plena campaña de pruebas, y su versión operativa (D) no estaría disponible hasta más adelante. Por tanto, el primer Atlas (LV-3) que se emplearía en la nueva combinación pertenecería a la serie C. La serie D sería incorporada en cuanto estuviese lista.

El resultante Atlas-Able estaría pues formado por una primera etapa Atlas-C o D y una etapa superior Able (formada a su vez por dos fases, una de propergoles líquidos y otra sólida). El Atlas medía casi 22 metros de altura y 3 metros de diámetro, y pesaba 117.780 Kg al despegue. En su base, montaba un sistema de propulsión MA-1 (Atlas-C) o MA-2 (Atlas-D), compuesto por dos aceleradores laterales, un motor central o "sustainer", y dos pequeños vernier para corrección y estabilización. El sistema de propulsión proporcionaría un empuje total de 1.570 kN (Atlas-C) y 1.596 kN (Atlas-D) y consumía oxígeno líquido y queroseno RP-1. Convair construía el Atlas y Rocketdyne los motores.

Sobre el Atlas, como se ha dicho, se hallaban las dos etapas ya utilizadas anteriormente en el cohete Vanguard y en el lanzador Thor-Able. La primera de ellas medía 5,3 metros de altura y pesaba 2.265 Kg al despegue. Su motor AJ10-101A proporcionaba 34,7 kN de empuje y consumía WFNA y UDMH. Su constructor era la empresa Space Technology Laboratories, mientras que el motor lo montaba Aerojet-General. La tercera etapa del lanzador era un motor sólido Altair X-248 de 13.344 Newtons de empuje que medía casi 2 metros de altura y pesaba 390 Kg durante el despegue. El Alleghany Ballistics Laboratory (ABL) se responsabilizaba de la construcción de dicha etapa.

En la rampa de lanzamiento, el Atlas-Able pesaba 120.589 Kg y medía 30 metros de altura. Por supuesto, era la primera vez que un misil intercontinental Atlas era unido a una etapa superior.

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En el calendario de lanzamientos, los Atlas-Able disponibles fueron asignados a misiones lunares y de otro tipo, pero, ante la presión del programa Luna soviético, al final todos fueron dedicados a enviar vehículos hacia nuestro satélite.

Debido a la urgencia de la llamada “carrera lunar”, tras las vuelos de las Pioneer iniciales, el primer Atlas-Able fue colocado en su rampa de lanzamiento (LC12) de Cabo Cañaveral apenas un año después de tomada la decisión de su desarrollo, de momento para una prueba de encendido estático. El vehículo, el 29 de septiembre de 1959, encendía sus motores mientras permanecía anclado al suelo, sin contar aún con la sonda lunar a bordo. Durante el ensayo, sin embargo, el Atlas-9C estallaba entre un mar de fuego, destruyéndose a sí mismo y a parte de las instalaciones. La investigación señaló que el problema radicó en una tubería de combustible rota.

La necesidad de reparar la rampa de lanzamiento retrasó el siguiente intento. Ello propició la incorporación del primer ejemplar de Atlas-D, que se suponía sería más seguro. Al mismo tiempo, se efectuaron algunas mejoras en la etapa Able, que volaría bajo la versión IVB, y se decidió no realizar encendidos estáticos del Atlas en la rampa de lanzamiento.

El despegue se produjo el 26 de noviembre. El Atlas-Able partió desde Cabo Cañaveral con la sonda Pioneer P-3 a bordo, y transportaba asimismo una cuarta etapa de 1.930 Newtons de empuje que consumía hidracina como combustible, de apenas 0,7 metros de alto y 154 Kg de peso, la cual debía ser utilizada para inyectar a la Pioneer en órbita lunar.

[Img #17588]
No obstante, el lanzamiento sería un fracaso. A los 45 segundos del encendido de los motores, durante el instante de máxima presión aerodinámica, el carenado que protegía a la sonda cedió, rompiéndose y exponiendo a su carga a fuerzas que la arrancaron del cohete. También el motor sólido Altair de la etapa Able se desprendió del lanzador, estallando. Ya sin carga útil, el Atlas siguió ascendiendo, hasta que, 2 minutos y medio después del lanzamiento, apagó su motor e intentó separarse de la segunda etapa, sin conseguirlo. Cuando la Able se encendió, todo el conjunto explotó en el aire. La investigación indicó que la cofia debería ser rediseñada, y revisados los sistemas de separación.

Las mejoras introducirían la versión VA de la Able, que debutaría durante la misión del 25 de septiembre de 1960. Pero el Atlas-Able volvería a fallar, esta vez debido a un funcionamiento más corto de lo previsto en la segunda etapa y a la falta de ignición de la tercera. La sonda Pioneer volvió a perderse en el Atlántico.

Con sólo un último Atlas-Able disponible, la NASA lo lanzó el 15 de diciembre de 1960 en dirección a la Luna. Nuevas mejoras en la Able la bautizaron como Able-VB. Sin embargo, la historia terminaría igualmente mal. Unos 68 segundos después del despegue, la etapa Atlas estallaba, a unos 12 Km de altitud. Un análisis de lo ocurrido determinó que el problema no estuvo en ella, sino en la Able, que se encendió de forma prematura cuando aún estaba unida al Atlas y con éste funcionando.

La secuencia de lanzamientos había sido tan nefasta, que la NASA no siguió insistiendo en la configuración. Las Pioneer abandonarían el programa lunar, y en su lugar volarían las futuras Ranger, más grandes y pesadas. Para lanzarlas, el Atlas-Able no sería suficiente, así que la NASA diseñó una etapa superior llamada Vega, que acabó siendo cancelada en favor de la militar Agena, ya disponible.

El Atlas-Able, con un 0 por ciento de éxitos, pasaba pues a la historia como el peor cohete posible. Sus componentes, por separado, disfrutaron de numerosos éxitos. En cambio, unidos, sólo reflejaron una época de improvisación y prisas, que provocó numerosos accidentes y misiones fallidas. La NASA tomó buena nota de ello.

Nombre

Motor etapa 0 (empuje)

Motor etapa 1 (empuje)

Motor etapa 2 (empuje)

Motor etapa 3 (empuje)

Fecha primer lanzamiento orbital

Atlas-C Able-IVA

2 x LR89-NA3 (MA-1) (T=1.316,7 kN)

MA-1 (LR105-NA3+ 2 x LR-101-NA-7) (244,7 kN+8,9 kN)

AGC AJ10-101A (34,7 kN)

ABL X-248 Altair (13,3 kN)

29 de septiembre de 1959 (encendido estático)

Atlas-D Able-IVB

2 x LR89-NA5 (MA-2) (T=1.334 kN)

MA-2 (LR105-NA5+ 2 x LR-101-NA-7) (253 kN+8,9 kN)

AGC AJ10-101A (34,7 kN)

ABL X-248 Altair (13,3 kN)

26 de noviembre de 1959

Atlas-D Able-VA

2 x LR89-NA5 (MA-2) (T=1.334 kN)

MA-2 (LR105-NA5+ 2 x LR-101-NA-7) (253 kN+8,9 kN)

AGC AJ10-101A (34,7 kN)

ABL X-248 Altair (13,3 kN)

25  de septiembre de 1960

Atlas-D Able-VB

2 x LR89-NA5 (MA-2) (T=1.334 kN)

MA-2 (LR105-NA5+ 2 x LR-101-NA-7) (253 kN+8,9 kN)

AGC AJ10-101A (34,7 kN)

ABL X-248 Altair (13,3 kN)

17 de diciembre de 1960



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