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Viernes, 17 enero 2014
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (242): Atlas-Agena

Atlas-Agena

Cohete; País: EEUU; Nombre nativo: Atlas-Agena

La incorporación del misil ICBM Atlas al programa espacial estadounidense significaría realizar un salto adelante en cuanto a prestaciones y rendimiento en el ámbito de los lanzadores orbitales. Con el Atlas actuando de primera etapa de propulsión, se aumentaba notablemente la carga útil que era posible transportar con la participación de una etapa superior. De hecho, el Atlas podía incluso enviar hasta la órbita a una carga significativa sin ayuda de fases suplementarias. Así ocurriría durante las misiones SCORE y Mercury (estas últimas con un hombre a bordo).

El constructor del Atlas, General Dynamics, tomaba el misil original y lo modificaba para su nuevo rol espacial conforme a las necesidades de cada momento. El resultado era una versión denominada Atlas LV-3, que o bien era reforzada para llevar etapas superiores (recordemos que el Atlas era una estructura cuyos tanques de propergoles debían estar llenos o mantenerse presurizados para que mantuvieran su forma), o era dotada de subsistemas adicionales para aumentar la seguridad de los vuelos tripulados.

La principal etapa superior que se emplearía con los primeros Atlas sería la versátil Agena, desarrollada originalmente para volar junto a misiles Thor durante las misiones espía Corona. La US Air Force, que tenía previsto lanzar satélites de mayor masa o hacia órbitas más alejadas de la Tierra, encargó su adaptación al Atlas como una solución lógica y de rápida puesta en servicio. Como se hiciera con la combinación Atlas-Able, patrocinada por la NASA, el misil (un Atlas-D) fue reforzado para llevar a la Agena, más pesada que la Able. La versión se llamaría Atlas LV-3A, y utilizaría su habitual motor MA-2, que consumía queroseno RP-1 y oxígeno líquido. En cuanto a la Agena, se trataba aún de la primera configuración disponible, la Agena-A, con un motor Bell 8048, que consumía IRFNA y UDMH. El resultante Atlas-Agena-A se convirtió en el cohete más potente del arsenal estadounidense en esos momentos: medía 28,27 metros de alto y 4,88 metros de diámetro máximo, y su masa al despegue rondaba las 126 toneladas. Podía enviar 1.860 Kg a una órbita baja.

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Se lanzaron sólo cuatro Atlas-Agena-A, el primero el 26 de febrero de 1960, que fracasó en su intento, y el último el 31 de enero de 1961. Durante ese período, se lanzaron dos satélites de alerta inmediata MIDAS y dos de reconocimiento Samos E-1. En total, hubo dos fracasos y dos éxitos de lanzamiento, es decir, un 50 por ciento de efectividad.

La evolución del lanzador correría paralela a la de su etapa superior. La introducción de la Agena-B, con mayor capacidad de propergoles y mejor motor, elevó la carga útil del Atlas-Agena hasta las 2,3 toneladas. Su altura creció hasta los 32,47 metros, y su masa hasta las 129,85 toneladas. En esta configuración, el cohete se empleó en 28 ocasiones: primero el 12 de julio de 1961, y la última vez el 21 de marzo de 1963.  Sirvió para lanzar nuevos satélites MIDAS, Samos E-2, E-5 y E-6, todos ellos militares, así como sondas Ranger y Mariner de la NASA, y un OGO también para esta última. Además, se transportaron pequeños satélites TRS y DASH. La combinación Atlas-Agena-B fue adaptada por la NASA tras cancelar su planeado Atlas-Vega, con parecidas prestaciones.

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La USAF introdujo finalmente una versión estandarizada de la Agena, llamada Agena-D. Hasta entonces, cada Agena había tenido que ser construida de acuerdo con su carga útil, encareciendo su producción. Las Agena-D, además de notables mejoras, serían fácilmente utilizables con una gran variedad de satélites y sondas interplanetarias. El nuevo Atlas-Agena-D fue pues rápidamente incorporado a la secuencia de lanzamientos, y utilizado en 15 ocasiones, desde el 12 de julio de 1963 hasta el 20 de julio de 1965, llevando a bordo satélites espía Gambit-1 (KH-7), Vela, ERS, P-11, y civiles Mariner.

Estados Unidos fabricó un considerable arsenal de misiles Atlas-D, pero éstos fueron poco a poco retirados del servicio en favor de nuevas versiones (Atlas-E y F). Ello implicaba que los Atlas-D quedaban disponibles para su uso espacial a muy bajo precio. El problema seguía siendo, sin embargo, su adaptación para este rol, que implicaba costosas modificaciones estructurales. Debido a ello, en 1962 se encargó a General Dynamics el diseño de un Atlas construido específicamente para vuelos espaciales, al que llamaron Standarized Launch Vehicle (SLV). Más concretamente, el SLV-3 saldría ya de fábrica adaptado para utilizar etapas superiores, y además recibiría mejoras que debían aumentar su fiabilidad. Adicionalmente, el Atlas fue equipado con una versión mejorada de sus motores, la MA-3, utilizada por los misiles Atlas-E.

De nuevo emparejado con la Agena-D, el Atlas SLV-3 voló con ella en 47 ocasiones (con 5 fallos y uno parcial), desde el 14 de agosto de 1964 hasta el 5 de noviembre de 1967. Medía 33,89 metros de alto y pesaba 130,1 toneladas. Podía satelizar 2,5 toneladas. Entre sus cargas útiles estuvieron los satélites Gambit-1 (KH-7), P-11 y Secor, entre otros de carácter militar, y también los Lunar Orbiter, Mariner, y ATS de la NASA. Se utilizó asimismo para poner en el espacio vehículos-objetivo GATV, para el programa Gemini.

La misma NASA utilizó un Atlas SLV-3 adicional para, utilizando una etapa Agena-B sobrante, poner en órbita un satélite OGO, el 7 de junio de 1966. Previamente, el 8 de abril de 1966, se lanzó el OAO-1, que requirió de una compleja modificación en el carenado del satélite, el cual cubría incluso a la Agena-D. Esta versión fue bautizada como Atlas SLV-3B-Agena-D y sólo se empleó una vez.

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Una vez lograda la estandarización del lanzador, el próximo paso sería continuar incrementando sus prestaciones. Para ello, en 1965 se encargó a General Dynamics la mejora sustancial de la etapa SLV-3. El resultado fue bautizado como SLV-3A, e implicaba una prolongación de sus tanques para aumentar la cantidad de propergoles, y con ello el tiempo de funcionamiento de los motores. Estos, además, fueron actualizados a la versión MA-5, cuyo empuje era sustancialmente más alto. Además, los ingenieros redujeron el peso del cohete, que sería guiado a través de un enlace de radio. La carga útil que podría ser enviada a una órbita baja aumentó hasta las 3,9 toneladas.

El Atlas SLV-3A-Agena-D pesaría 158 toneladas, y mediría 40,48 metros de alto, manteniendo su diámetro máximo de 4,88 metros. Fue utilizado en 12 ocasiones, desde el 4 de marzo de 1968 hasta el 7 de abril de 1978. Transportó satélites militares Canyon, Rhyolite y Aquacade, dedicados a la inteligencia electrónica. Sólo hubo un fallo, el 4 de diciembre de 1971. La NASA embarcó el OGO-5, durante la primera misión del vector.

La época de los Atlas-Agena quedó atrás a principios de los años 70, siendo sustituido por cohetes más potentes. Sin embargo, la NASA aún requirió uno de ellos para una misión muy específica, el satélite-radar Seasat. Los Atlas SLV-3A se habían ya agotado, de modo que la agencia adaptó un misil Atlas-F para la tarea, que fue modificado para transportar a la Agena-D, a su vez integrada en la carga útil, lo que le permitiría maniobrar en el espacio. Este Atlas-F-Agena-D voló el 27 de junio de 1978. Los Atlas-F usaban un motor MA-3, menos potente, pero aún fue suficiente para desplazar los 2.300 Kg de su carga útil.

Nombre

Motor etapa 0 (empuje)

Motor etapa 1 (empuje)

Motor etapa 2 (empuje)

Fecha primer lanzamiento orbital

Atlas LV-3A Agena-A

2 x LR89-NA5 (MA-2) (T=1.334 kN)

MA-2 (LR105-NA5+ 2 x LR-101-NA-7) (253 kN+8,9 kN)

Bell 8048  (XLR81-BA-5) (69,1 kN)

26 de febrero de 1960

Atlas LV-3A Agena-B

2 x LR89-NA5 (MA-2) (T=1.334 kN)

MA-2 (LR105-NA5+ 2 x LR-101-NA-7) (253 kN+8,9 kN)

Bell 8081 (LR81-BA-7) (71,2 kN)

12 de julio de 1961

Atlas LV-3A Agena-D

2 x LR89-NA5 (MA-2) (T=1.334 kN)

MA-2 (LR105-NA5+ 2 x LR-101-NA-7) (253 kN+8,9 kN)

Bell 8096 (LR81-BA-9) (71,2 kN)

12 de julio de 1963

Atlas SLV-3 Agena-D

2 x LR89-NA6 (MA-3) (T=1.467,9 kN)

MA-3 (LR105-NA6+ 2 x LR-101-NA-7) (253 kN+8,9 kN)

Bell 8096 (LR81-BA-9) (71,2 kN)

14 de agosto de 1964

Atlas SLV-3B Agena-D

2 x LR89-NA6 (MA-3) (T=1.467,9 kN)

MA-3 (LR105-NA6+ 2 x LR-101-NA-7) (253 kN+8,9 kN)

Bell 8081 (LR81-BA-7) (71,2 kN)

8 de abril de 1966

Atlas SLV-3 Agena-B

2 x LR89-NA6 (MA-3) (T=1.467,9 kN)

MA-3 (LR105-NA6+ 2 x LR-101-NA-7) (253 kN+8,9 kN)

Bell 8081 (LR81-BA-7) (71,2 kN)

7 de junio de 1966

Atlas SLV-3A Agena-D

2 x LR89-NA7 (MA-5) (T=1.646 kN)

MA-5 (LR105-NA7+ 2 x LR-101-NA-7) (268,7 kN+8,9 kN)

Bell 8096 (LR81-BA-9) (71,2 kN)

4 de marzo de 1968

Atlas-F Agena-D

2 x LR89-NA6 (MA-3) (T=1.467,9 kN)

MA-3 (LR105-NA6+ 2 x LR-101-NA-7) (253 kN+8,9 kN)

Bell 8096 (LR81-BA-9) (71,2 kN)

27 de junio de 1978


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