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Lunes, 20 enero 2014
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (243): HETS

HETS

Programa experimental; País: EEUU; Nombre nativo: Hyper Environmental Test System

Como la NASA, la US Air Force tendría necesidad de vehículos que permitiesen efectuar investigaciones en el ámbito espacial, ya fuera con objetivos científicos o para mejoras tecnológicas en su programa de misiles. Este tipo de investigaciones podía hacerse con cohetes sonda o a bordo de misiles, pero su disponibilidad era limitada a finales de los años 50, de modo que pareció recomendable desarrollar un vector específico para estas tareas.

Debido a las necesidades de propulsión que se tendrían, se optó por partir de un diseño de la NASA, que en ese momento parecía una opción adecuada y de precio razonable, el cohete sólido Scout. La versión de la USAF se llamaría Blue Scout, o también programa HETS (Hyper Environmental Test System) 609A.

El Blue Scout sería utilizado para muy variadas misiones. Por otro lado, se construirían tres tipos de Blue Scout: los Blue Scout Junior, y los Blue Scout I y II, todos ellos de diferentes prestaciones. Estos cohetes utilizarían diversas combinaciones de motores procedentes del Scout de la NASA y de otros vehículos, y podrían usarse para vuelos suborbitales e incluso orbitales (el Blue Scout-II era idéntico al Scout civil).

Inicialmente se plantearon hasta doce vuelos de desarrollo, incluyendo seis sondas de gran altitud, dos misiones orbitales y otras dos de reentrada, todo ello desde julio hasta diciembre de 1960. Problemas de toda índole impidieron respetar este calendario. Así, el primer vuelo (D-1), protagonizado por un cohete Blue Scout Junior, deberá esperar hasta el 21 de septiembre de 1960 para despegar desde la rampa 18A de Cabo Cañaveral. Lo hizo con una carga para medición de radiación (Nudets-1). La instrumentación HETS, que pesaba 14,9 Kg, contenía un detector de neutrones, dos contadores Geiger y un detector de partículas de baja energía, así como un magnetómetro. Por desgracia, el funcionamiento de la cuarta etapa fundió el circuito de telemetría y ésta se perdió ocho segundos antes de la finalización de la actividad de este motor. El vehículo alcanzó 26.709 Km de altitud y una distancia de 11.263 Km, sin que se obtuviera ninguna lectura.

[Img #17787]El segundo Blue Scout Junior de la USAF (D-2), despegó desde Cabo Cañaveral el 8 de noviembre de 1960, en la tercera misión Nudets (la segunda lo hizo en un Scout de la NASA). El vehículo transportaba el sistema HETS, de 13,2 Kg de peso, para la medición de la radiación a gran altitud. Sin embargo, la segunda etapa Antares se apagó antes de tiempo y las demás no se encendieron. En vez de alcanzar un apogeo de 38.616 Km, cayó a unos 402 Km de la rampa de lanzamiento 18A.

En cambio, la cuarta misión Nudets de la USAF se inició con el exitoso despegue del primer Blue Scout I (XRM-89), el 7 de enero de 1961. El vuelo (D-3), que partió desde Cabo Cañaveral, transportó ocho experimentos a bordo de una cápsula recuperable, entre ellos cuatro telescopios para medir el ruido cósmico de baja frecuencia, y un medidor de señales eléctricas cerca de la ionosfera. El sistema HETS registró la radiación en altura, para detectar explosiones nucleares. El vehículo alcanzó unos 1.609 Km de altitud, algo menos de lo esperado, pero tras la reentrada, la cápsula de 40,9 Kg no pudo ser recuperada después del amerizaje en el Atlántico. Cuando el barco llegó a la zona al día siguiente, ya se había hundido.

El 3 de marzo de 1961, la quinta misión Nudets significó el primer uso de la versión II del cohete Blue Scout. A pesar de su capacidad orbital, el vuelo D-4 (A2-1) se empleó para colocar en ruta suborbital otra carga Nudets/HETS de medición de radiación. La carga útil pesó 78,1 Kg y estuvo formada por sensores de radiación capaces de medir el entorno de la zona baja de los cinturones de Van Allen, en particular, electrones, protones, neutrones y rayos gamma. También transportó una cámara de ionización diseñada para absorber radiación al mismo ritmo que lo haría la piel humana. La misión despegó desde Cabo Cañaveral (LC-18B) y alcanzó una altitud máxima de 2.542 Km.

[Img #17788]El segundo vuelo del cohete Blue Scout II (D-5) se inició el 12 de abril de 1961, también desde Cabo Cañaveral. La carga útil consistió en la sexta misión Nudets (HETS), un paquete de instrumentos de 163 Kg para investigar la radiación en altitud (se alcanzó un apogeo de 1.931 Km). En esta ocasión, sin embargo, la cápsula no pudo ser recuperada y se hundió en el Atlántico, a 2.655 Km de distancia del lugar del despegue. Aparte de las mediciones realizadas, los científicos perdieron la oportunidad de examinar los efectos producidos por la radiación corpuscular sobre una película. Otros experimentos fueron varios detectores de micrometeoritos, medidores de partículas cargadas en la alta atmósfera y un análisis del albedo de los cinturones de Van Allen. El vehículo lanzó 21 bengalas en tres grupos de 7, para un experimento geodésico.

La USAF volvió a elegir el cohete Blue Scout I para llevar a cabo la siguiente misión Nudets (HETS). La carga de 202 Kg de instrumentos pensados para medir la radiación en altitud, semejante a la de la misión D-3, fue colocada en el vehículo D-6, cuyo objetivo sería alcanzar un apogeo de 1.609 Km. El lanzamiento se llevó a término desde Cabo Cañaveral, el 9 de mayo de 1961, pero el vehículo tuvo que ser destruido a los 82 segundos de vuelo. Tras la separación de la primera etapa, el cohete empezó a desviarse de su curso por problemas en el segundo escalón, y el controlador de seguridad en tierra envió la orden de autodestrucción. La misión Nudets-7 fue pues considerada un fracaso total.

El octavo vuelo Nudets fue el primero de la fase operativa. Por eso, la misión se llamaría O-1. La llevará a cabo un cohete Blue Scout Jr., desde la rampa LC18A de Cabo Cañaveral, el 17 de agosto de 1961. La carga de medición de radiación en altitud (peso: 12,3 Kg), sin embargo, no llegó a enviar información de ninguna clase. El vehículo alcanzó la máxima distancia hasta la fecha para una sonda suborbital (225.000 Km), pero tras la ignición de la cuarta etapa no se recibió telemetría alguna del vehículo. El objetivo era medir la densidad electrónica y protónica en los cinturones de Van Allen.

[Img #17789]La USAF inauguró el uso de la base de Point Argüello para cohetes Blue Scout Junior, lanzando el vehículo O-3 con la novena carga Nudets el 4 de diciembre de 1961. El peso de la carga fue de 13,2 Kg y sirvió para analizar la radiación solar desde una altitud máxima de 44.408 Km, sobre la región del polo sur.

La misión D-7, con un  Blue Scout-I, fue la última de la serie experimental. Despegó el 12 de abril de 1962, pero se perdió durante el ascenso debido a un fallo en la segunda etapa, que no se encendió.

En 1962, con la disponibilidad de mayores oportunidades para embarcar experimentos en vuelos de misiles, la USAF decidió cancelar los Bue Scout-I y II, de modo que los restantes vuelos del programa HETS usarían todos la versión Blue Scout Jr., si bien en algunos casos se hicieron modificaciones en el cohete.

La fase operativa del programa HETS se extendió desde el citado 17 de agosto de 1961 hasta el 24 de noviembre de 1970, e incluyó 21 misiones. Hubo sólo un fallo parcial. Entre las cargas, estuvieron el proyecto Beanstalk (un repetidor de radio), varios ensayos de un motor iónico, y diversos paquetes científicos (magnetómetros, sensores de radiación, etc.).

Los dos últimos Blue Scout Jr. fueron dedicados al ensayo de un motor Scramjet (11 de enero de 1967) y a un estudio astronómico en el ultravioleta (24 de noviembre de 1970).

Sólo un Blue Scout-II fue empleado para un vuelo orbital, pero lo fue por la NASA (Mercury-Scout, el 1 de noviembre de 1961), no por el programa HETS, y fue una misión fallida.

En esencia, pues, el programa HETS 609A proporcionó durante una década una plataforma adecuada para la USAF para llevar a cabo experimentos y mediciones que de otro modo no hubiesen podido ser llevados a cabo. Desaparecida dicha necesidad, el programa fue finalizado.

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