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Lunes, 3 febrero 2014
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (252): Scout X

Scout X

Cohete; País: EEUU; Nombre nativo: Scout

La NASA tuvo que utilizar cohetes poco eficientes durante sus primeros años de vida. Se trataba de misiles equipados con etapas superiores, vehículos caros, con muy limitadas prestaciones y disponibles en bajas cantidades, como los Juno-1 y 2. Para lanzar sus satélites científicos, la agencia tuvo que buscar pues pronto un vector que fuera mucho más barato y versátil, apto para ingenios de bajo peso.

Teniendo en cuenta estas premisas, la NASA encargó varios estudios. Fueron análisis que no empezaron desde cero, ya que desde 1945 se habían hecho trabajos para determinar si la propulsión sólida (de bajo coste) podía mejorarse y ser aplicada masivamente en un lanzador científico. En julio de 1957, además, el centro Langley había examinado si era posible lograr incluso un cohete orbital, el cual podría tener cuatro etapas.

Dicho cohete se llamaría Scout (Solid Controlled Orbital Utility Test) e intentaría aprovechar motores sólidos ya disponibles en programas militares. Así, la primera etapa procedería del programa Polaris (US Navy), la segunda del Sergeant (US Army) y la cuarta del Vanguard (US Navy).

El diseño inicial del vehículo se trazó en verano de 1958, y en octubre, tras su creación, la NASA se hacía cargo del programa. A finales de año, se pusieron en marcha los contratos para los sistemas de propulsión, mientras que el 27 de febrero de 1959, la USAF y la NASA firmaron acuerdos para que el Scout pudiera también ser usado por los militares. La USAF estaba pensando en preparar un lanzador sólido de pequeño tamaño, y para no duplicar esfuerzos, la NASA, que se ocuparía del programa, permitiría su modificación para este uso adicional.  El 1 de marzo anunciaron el esfuerzo conjunto, mientras el Scout de la USAF era bautizado como Blue Scout. En abril, era la compañía Vought (LTV) la que ganaba el contrato para la construcción del cohete y la torre de lanzamiento. El objetivo era obtener un lanzador con una fiabilidad de al menos el 90 por ciento.

El centro Langley se ocuparía del desarrollo del nuevo cohete. Éste debería poder utilizarse para vuelos orbitales y también para misiones suborbitales, para lanzar cargas de la NASA y extranjeras, desde varias zonas de despegue.

[Img #18032]
Los Scout evolucionarían grandemente a lo largo de su prolongada carrera espacial. La mejora de sus motores marcaría el aumento de sus prestaciones y cambios continuos en su denominación. Dicha evolución quedaría enmarcada en sucesivas fases (I a VII). Sin embargo, los primeros Scout serían llamados Scout-X debido a su carácter experimental. Sólo con la llegada de la fase IV, y con la aparición de un Scout plenamente operativo y estándar, se abandonó esa denominación (X)  para pasar a otra (A-G).

El Scout original, básico, disponía de cuatro etapas, si bien algunas versiones tuvieron 3 e incluso 5 etapas, dependiendo de la misión a realizar. Así, el primer Scout disponía de una primera etapa basada en el motor Algol, unida a cuatro aletas de control aerodinámico, una segunda Castor, una tercera Antares y una cuarta Altair. Algunas de ellas llevaban sistemas de propulsión auxiliares para facilitar el control durante el ascenso. Sobre la cuarta etapa se colocaba la carga útil, la cual estaba protegida por un carenado.

El primer Scout (X) sería un vuelo de prueba. Se realizó desde la isla de Wallops, el 18 de abril de 1960, y consistió en un vehículo de cuatro etapas, pero sólo con dos de ellas reales (Algol-IA y Antares-IA).

[Img #18033]El primer Scout completo (X-1), con una primera etapa mejorada Algol-IB, voló el 1 de julio del mismo año, y el segundo el 4 de octubre. Ambos transportaron sólo cargas científicas en vuelos suborbitales. El primer vuelo orbital se iniciaría el 4 de diciembre, pero un fallo en la segunda etapa del Scout X-1, que no se encendió, provocó la pérdida del Explorer S56. Habría que esperar a la misión Scout ST-4, el 16 de febrero de 1961, para lograr el primer satélite enviado al espacio mediante este sistema, el Explorer-9. En total, se lanzaron 7 Scout X-1, cuatro de ellos para misiones orbitales (sólo un éxito completo), y tres suborbitales, entre el 1 de julio de 1960 y el 19 de octubre de 1961.

El 1 de marzo de 1962, se inauguró el uso de un Scout de cinco etapas (X-1A). Incorporaba la etapa NOTS-17, que permitiría efectuar ensayos de reentrada atmosférica a gran velocidad. Esta versión no volvió a utilizarse.

La siguiente evolución en el programa, la X-2, implicó el uso de una primera etapa Algol-IC o D (el X-1 usaba la Algol-IB o C), y una tercera Antares-IIA. El resto de sistemas eran los mismos. La versión se empleó en dos ocasiones, para una misión suborbital el 29 de marzo de 1962 y una orbital el 26 de abril. Esta última fue fallida.

La USAF utilizó entonces una versión modificada X-2M, que sustituía la cuarta etapa Altair por un motor M-2. Despegó en tres ocasiones, desde el 24 de mayo de 1962 hasta el 26 de abril de 1963, en vuelos para colocar satélites meteorológicos militares DSAP-1 en órbita, pero sólo uno tuvo éxito.

[Img #18034]La sustitución del motor Algol-ID por el Algol-IIA marcaría la introducción del Scout X-3. Su primera variante en servicio sería el Scout X-3A, que llevaría una quinta etapa NOTS-17 para misiones de reentrada atmosférica. Se empleó en dos ocasiones, el 31 de agosto de 1962 y el 20 de julio de 1963, si bien ambas fueron un fracaso. La versión orbital/suborbital X-3 que eliminaba el motor NOTS-17, en cambio, tuvo mejor fortuna. Voló seis veces, desde el 16 de diciembre de 1962 hasta el 27 de marzo de 1964. Supuso la colocación en órbita de satélites Explorer, Transit, y Ariel. Hubo un fracaso orbital, y una misión (RFD-1) suborbital, de reentrada.

La penúltima variante del X-3 fue la X-3M, que usaría en una ocasión la USAF para satelizar un vehículo DSAP-1. Era igual que el X-3, excepto que sustituía la cuarta etapa por un motor M-2. Voló el 19 de febrero de 1963.

La tecnología había madurado bastante, y la NASA introdujo ahora la versión más utilizada durante esta fase, la X-4. Despegó en 13 misiones, desde el 28 de junio de 1963 hasta el 6 de diciembre de 1965. Todas fueron exitosas. A lo largo de su historia, además del motor Algol-IIA, se evolucionó hacia el Algol-IIB, pero usando siempre el nuevo Altair-IIA. El Scout X-4 hizo 12 misiones orbitales (satélites Explorer, CRL, Transit, San Marco, FR), y una suborbital (SERT-1).

La siguiente versión que voló fue la X-2B. Lo hizo una vez, el 27 de septiembre de 1963, con un DSAP-1 a bordo, si bien la misión fue de nuevo fallida. La X-2B, respecto a la X-2, sustituía el motor Altair-IA por el IIA.

También el X-4 se usó para misiones de reentrada atmosférica. La llamada X-4A añadió la etapa NOTS-17 y fue utilizada en dos ocasiones, el 18 de agosto de 1964 y el 9 de febrero de 1966, ambas con éxito.

[Img #18035]
Una nueva versión del Scout-X fue la X-3C, que fue desprovista de la cuarta etapa habitual. Llevó a cabo la misión RFD-2, el 9 de octubre de 1964. Las RFD querían probar la capacidad de supervivencia de los generadores de radioisótopos RTG durante una reentrada.

A partir de agosto de 1965 se empezaron a lanzar los Scout operativos (el primero pertenecería a la versión B). Parecía que los Scout-X habían ya desaparecido de la historia del programa, pero el 27 de abril de 1968 aún voló uno llamado X-5C, que llevaba únicamente las tres etapas del X-4A, pero que había sustituido el motor Castor-IA por el Castor-IIA vigente en esa época. Llevó a cabo un vuelo suborbital de reentrada atmosférica.

Desde ese momento, todos los Scout pertenecerían a las series A-G, con sus propias variantes.

Nombre

Motores etapa 1 (empuje)

Motores etapa 2 (empuje)

Motores etapa 3 (empuje)

Motores etapa 4 (empuje)

Fecha primer lanzamiento orbital

Scout X-1

Algol-1B/C (XM-68C) (436,6 kN)

Castor-1A (TXM-33-20-4) (157,7 kN)

Antares-1A (ABL X-254) (66,7 kN)

Altair-1A (ABL X-248) (12,28 kN)

4 de diciembre de 1960

Scout X-2

Algol-1D  (XM-68D) (445,1 kN)

Castor-1A (TXM-33-20-4) (157,7 kN)

Antares-2A (ABL X-259A) (93,1 kN)

Altair-1A (ABL X-248) (12,28 kN)

26 de abril de 1962

Scout X-2M

Algol-1D  (XM-68D) (445,1 kN)

Castor-1A (TXM-33-20-4) (157,7 kN)

Antares-2A (ABL X-259A) (93,1 kN)

MG-18 (M-2) (? kN)

24 de mayo de 1962

Scout X-3

Algol-2A  (40KS-A) (458,2 kN)

Castor-1A (TXM-33-20-4) (157,7 kN)

Antares-2A (ABL X-259A) (93,1 kN)

Altair-1A (ABL X-248) (12,28 kN)

16 de diciembre de 1962

Scout X-3M

Algol-2A  (40KS-A) (458,2 kN)

Castor-1A (TXM-33-20-4) (157,7 kN)

Antares-2A (ABL X-259A) (93,1 kN)

MG-18 (M-2) (? kN)

19 de febrero de 1963

Scout X-4

Algol-2B  (40KS-B) (464,7 kN)

Castor-1A (TXM-33-20-4) (157,7 kN)

Antares-2A (ABL X-259A) (93,1 kN)

Altair-2A (ABL X-258) (22,24 kN)

28 de junio de 1963

Scout X-2B

Algol-1D  (XM-68D) (445,1 kN)

Castor-1A (TXM-33-20-4) (157,7 kN)

Antares-2A (ABL X-259A) (93,1 kN)

Altair-2A (ABL X-258) (22,24 kN)

27 de septiembre de 1963



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