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Martes, 11 febrero 2014
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (258): Thor-Ablestar

Thor-Ablestar

Cohete; País: EEUU; Nombre nativo: Thor-Ablestar

El cohete Thor-Able fue utilizado durante algún tiempo para lanzar sondas espaciales y satélites. Equipado con tres etapas, en el caso de las misiones hacia una órbita baja alrededor de la Tierra, se empleaba la segunda para situar a la carga en una trayectoria elíptica, y la tercera para elevar el perigeo, convirtiéndola en circular.

Este procedimiento era adecuado, pero dependía del funcionamiento de dos motores para alcanzar la órbita esperada. Mucho más interesante sería disponer de una sola etapa superior, pero con capacidad de reencendido, lo que permitiría una mayor flexibilidad.

Esta capacidad fue desarrollada por la empresa Aerojet, que modificó su motor AGC AJ-101A para hacerlo posible. El resultado fue el AGC AJ10-104, el primero con posibilidad de reencendido en el país, cuya potencia fue también mejorada ligeramente. Dado que tendría que funcionar en al menos dos ocasiones, la etapa, ahora llamada Ablestar (aunque inicialmente se la llamó Epsilon), vio ampliado su diámetro para dar cabida a una mayor cantidad de propergoles.

[Img #18180]El cohete resultante consistirá en una primera etapa Thor DM-18A modificada con un nuevo adaptador para la etapa superior, por lo que recibió el nombre de DM-21A. Su motor principal será el MB-3 Basic o MB-3 Block I, con un empuje de 667 kN. La segunda etapa Ablestar fue desarrollada por RW y AG, con el objetivo de que su motor pudiera reencenderse una o dos veces en el vacío del espacio. En efecto, el AGC AJ10-104 (de 35,2 kN de empuje) no agotaría el combustible como la contemporánea Agena-A, sino que podría apagarse y reanudar su funcionamiento trascurridos unos 20 minutos, lo que permitiría circularizar la órbita o aumentar su excentricidad sin usar una tercera etapa. La Ablestar consumiría IRFNA o WIFNA con UDMH, y estaría unida directamente a la carga útil bajo el carenado, más amplio que sus antecesores. La configuración medía unos 24 metros de altura y 2,44 metros de diámetro máximo, con una masa al despegue de 53 toneladas.

El lanzamiento del primer Thor-Ablestar se efectuó el 13 de abril de 1960, pero sin embargo no será del todo satisfactorio, ya que su carga (un satélite Transit y un prototipo de la serie GRAB) quedó situada en una órbita inferior a la prevista. La Ablestar, a pesar de todo, demostró que podía reencenderse: funcionó primero durante 4,3 minutos, “costeó” después durante 19 y finalmente activó de nuevo su motor durante unos 13 segundos.

[Img #18179]La primera serie Thor-Ablestar se utilizó en 11 ocasiones, desde el citado 13 de abril de 1960 hasta el 31 de octubre de 1962. Hubo cuatro fallos y dos éxitos parciales. Se transportaron satélites Transit, Courier, Lofti, GRAB, Injun, Traac, Anna y Secor.

Concluida esta fase, se introdujeron diversas mejoras en el cohete. La Ablestar ya no era la única etapa con capacidad de reencendido (la Agena-B también lo era ya, y era el doble de potente), así que era necesario actualizar el vector en cierta manera. La primera mejora la encontraremos en la etapa Thor. La versión DM-21A fue sustituida por la DSV-6, estandarizada y basada en la DSV-2A, con motores MB-3 Block II o III, más potentes. La etapa Ablestar, por su parte, fue remozada, recibiendo el motor AGC AJ10-104D, más fiable.

En efecto, se lanzaron 8 cohetes Thor-Ablestar con la nueva configuración, y sólo hubo un fallo de lanzamiento. El primero partió el 28 de septiembre de 1963, y el último el 13 de agosto de 1965. Llevaron al espacio satélites Transit en parejas y cargas secundarias diversas (Dragsphere, Secor, Dodecapole, Surcal, Calsphere, Tempsat y Long Rod).

Así pues, en total volaron 19 cohetes Thor-Ablestar durante poco más de un lustro, al término de los cuales se dio paso a otras configuraciones basadas en el misil Thor, principalmente equipadas con motores sólidos.

Nombre

Motores etapa 1 (empuje)

Motores etapa 2 (empuje)

Fecha primer lanzamiento orbital

Thor-Ablestar (DM-21A)

MB-3-I (LR79-NA9+ 2 x LR-101-NA-7) (667,2 kN+8,9 kN)

AGC AJ10-104 (35,2 kN)

13 de abril de 1960

Thor-Ablestar (DSV-6)

MB-3-II (LR79-NA11+ 2 x LR-101-NA-7) (734 kN+8,9 kN)

AGC AJ10-104D (35,2 kN)

28 de septiembre de 1963


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