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Martes, 18 febrero 2014
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (263): AMU

AMU

Equipo; País: EEUU; Nombre nativo: Astronaut Manoeuvring Unit

Las salidas extravehiculares, que permiten trabajar en el exterior, acceder a otros vehículos, efectuar reparaciones, etc., son una tarea arriesgada para el astronauta. El principal problema es la movilidad, ya que este último debe llevar un traje protector que dificulta sus movimientos. Además, debe proporcionarse una cierta seguridad al astronauta, ya sea manteniéndolo unido a su nave mediante un cable o un cordón umbilical, que puede asimismo transferirle algunos de los suministros que necesita. Desde principios de los años 60, cuando los militares norteamericanos llegaron a la conclusión de que las EVAs formarían parte de sus planes futuros, empezaron a pensar cómo aumentar la movilidad de los astronautas. Una de sus propuestas más interesantes fue la AMU, o Astronaut Manoeuvring Unit. Dicha unidad de maniobra debería permitir al usuario moverse lejos de su nave espacial, y transportar todo lo necesario para su actividad extravehicular.

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Desarrollada por la US Air Force, actuaría como una especie de mochila unida a la espalda del astronauta, y estaría equipada con un sistema de propulsión que permitiría a éste moverse y desplazarse, además de proporcionarle oxígeno, electricidad y comunicaciones. La USAF pensaba usar dicha unidad en las futuras estaciones militares (MOL), que utilizarían vehículos Gemini (Blue Gemini), o en misiones de inspección y reparación de satélites. Su desarrollo fue rápido, y aunque la NASA de momento no necesitaba de ella, fue programada para las misiones Gemini-9 y 12, para que pudiera ser probada en el espacio.

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La AMU, clasificada como experimento D012, fue probada previamente en vuelos parabólicos en aviones. Sería almacenada en la zona trasera de la cápsula Gemini, hasta donde el astronauta debería acceder para unirse a ella y ensayar su uso (si bien aún atado por un cable de seguridad). La AMU pesaba unos 75 Kg y disponía de 12 propulsores que consumían peróxido de hidrógeno, situados en las esquinas. Sus movimientos se controlarían mediante palancas de mando que se desplegaban una vez el astronauta se colocaba la AMU a la espalda. El sistema permitía un cambio de velocidad total de hasta 76,2 metros por segundo. La unidad llevaba 3 Kg de oxígeno para el astronauta, baterías, y un sistema de comunicaciones. Disponía asimismo de un sistema de estabilización automático y manual. La unidad medía 81 cm de alto, 56 cm de ancho y 48 cm de fondo.

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La primera unidad AMU fue instalada en la Gemini-9. Eugene Cernan intentó dirigirse hacia ella, pero encontró grandes dificultades y al sobrecalentarse, perdió visibilidad a través del casco. Tuvo que abandonar el intento. Sólo pudo conectar sus sistemas y no llegó a sacarla de su posición de almacenamiento. La segunda AMU debía haber sido llevada al espacio en la Gemini-12, y probada sin cable de seguridad, pero su participación fue cancelada y retirada dos meses antes del lanzamiento, ya que la NASA creyó que los astronautas debían tener más experiencia extravehicular antes de realizar algo semejante. Una versión mejorada llamada Automatically Stabilized Maneuvering Unit (ASMU) sería probada finalmente, pero dentro del volumen cerrado de la estación espacial Skylab, en 1973. Su sistema de propulsión fue modificado para usar nitrógeno a presión, lo que evitaría cualquier contaminación del interior. No se usó en el exterior debido a la presencia de numerosas y delicadas estructuras, como paneles solares y antenas, que podrían haberse dañado.

Para entonces, la USAF ya había perdido interés en la AMU. Un futuro descendiente, la MMU (Manned Maneuvering Unit), propiedad de la NASA, se probaría durante el programa Space Shuttle, en 1984. Los soviéticos también diseñaron un sistema semejante: el SPX.

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