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Miércoles, 19 febrero 2014
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (264): Thor-Delta

Thor-Delta

Cohete; País: EEUU; Nombre nativo: Thor-Delta

En la definición de su política de lanzadores para los siguientes años, a principios de 1959, la NASA tuvo que tomar importantes decisiones para poder disponer, a tiempo, de los sistemas que colocasen en órbita a sus futuros satélites científicos y tripulados. Los Juno-I y II eran claramente obsoletos incluso cuando empezaron a ser utilizados, por el bajo rendimiento de sus motores, y se hacía necesario lograr nuevas cotas de carga útil para poder transportar las masas que se barajaban a corto y medio plazo. En este sentido, la agencia utilizaría el Thor-Able durante algún tiempo, basado en un misil de alcance intermedio, el Thor, más interesante que los Jupiter de los Juno-II,  el cual usaba como etapas superiores las del vector Vanguard de la propia NASA. Pero sus limitaciones eran aún claras y la agencia ya había empezado a pensar en un cohete económico llamado Scout, y en dotar al misil Atlas con una etapa superior potente, basada esta vez en la primera fase del Vanguard, a la que llamarían Vega. También se desarrollarían los Saturn y los Nova, de clase pesada, y el Atlas-Centaur, de clase intermedia.

Hasta que la etapa Vega estuviera a punto (y jamás lo estuvo, pues fue cancelada en favor de la Agena-B de la USAF, de parecidas prestaciones y ya disponible), la NASA necesitaba sin embargo un cohete algo mejor que el Thor-Able. Dado que habría comprado varios misiles Thor para uso espacial, encargó a la empresa Douglas Aircraft, su fabricante, un estudio para dar forma a un lanzador provisional basado en él, que supusiera un pequeño paso adelante respecto al Thor-Able. Douglas respondió a la consulta el 3 de febrero de 1959, y propuso un Thor-Able equipado con un sistema de guiado y control de orientación más eficiente. Además, el Thor sería actualizado a la versión DM-19 (un DM-18A con motor MB-3 Basic o MB-3 Block I, sin cono delantero ni guiado, con aletas añadidas y una zona de transición superior capaz de soportar a la etapa Able), mientras que la segunda fase vería ampliados sus tanques de propergoles, además de montar un motor AGC AJ10-118. En cuanto a la tercera etapa, se cambiaría por el motor sólido Altair ABL X248-A5, más potente que sus antecesores.

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La NASA aceptó la propuesta de Douglas y autorizó el desarrollo del lanzador provisional, que sería rápido. Para señalar las diferencias entre los viejos Thor-Able y el “nuevo” cohete, la versión puesta en marcha se llamaría Thor-Delta, haciendo referencia a que se trataba del cuarto cohete espacial basado en el Thor, tras los Thor-Able, Thor-Ablestar y Thor-Agena.

El Thor-Delta pesaría 51,14 toneladas al despegue. Mediría 28,42 metros de alto y tendría un diámetro máximo de 2,44 metros. Si lo desglosamos en sus componentes principales, el Thor DM-18A (DM-19) pesaría 48,6 toneladas y mediría 18,66 metros de alto y 2,44 metros de diámetro. Su motor MB-3 Block I funcionaría durante 164 segundos. En cuanto a la segunda etapa Delta, medía 5,79 metros de alto y 0,84 metros de diámetro. Pesaba 2,1 toneladas y funcionaba durante 125 segundos. Un nuevo sistema de control, que lanzaba chorros de gas frío a presión, permitiría ajustar la orientación de la etapa tras su funcionamiento, y mejorar el apuntamiento de la tercera. También transportaba un sistema de radioguía llamado BTL-300, el cual recibiría las órdenes de orientación desde tierra, en base al seguimiento por radar del ascenso.

Por último, la etapa Altair-IA medía 1,53 metros de altura y 0,48 metros de diámetro. Pesaba 0,23 toneladas y actuaría durante 42 segundos, estabilizada por rotación (unos pequeños motores la hacían girar antes de encenderse). Sobre el cohete se colocaba el satélite, cubierto por un carenado de 0,84 metros de diámetro que también protegía la tercera etapa. Se introdujo asimismo una cofia más grande para satélites de mayor tamaño.

Con esta configuración, el Thor-Delta podía enviar 295 Kg a una órbita baja o 45 Kg a una geoestacionaria.

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Se lanzarían los 12 cohetes Thor-Delta encargados por la NASA (bajo la dirección del centro Goddard) a la compañía Douglas, esperando que tras el término de su uso estuvieran ya disponibles otros lanzadores más avanzados. El primero voló el 13 de mayo de 1960, con el satélite Echo-1 a bordo. Sin embargo, un fallo en el sistema de guiado de su segunda etapa hizo que la misión terminase en fracaso. En cambio, el segundo Delta, con otro Echo, sí consiguió su objetivo el 12 de agosto.

Los siguientes 10 vuelos serían todos exitosos, hasta el 18 de septiembre de 1962, colocándose en órbita satélites de las series Tiros, Explorer, OSO, Ariel y Telstar. De hecho, tan sorprendente fue el éxito, en una época de frecuentes fallos de lanzamiento, que la NASA decidió que su cohete provisional prolongara un poco más su periplo, solicitando nuevas mejoras y la producción de vectores adicionales. Los futuros Thor-Delta, no obstante, aunque continuarían llamándose así durante algún tiempo, serían conocidos oficialmente ya sólo como “Delta” (Delta-A, B, C…). Y de hecho, su estirpe, de una manera o de otra, se ha prolongado hasta nuestros días.

Nombre

Motores etapa 1 (empuje)

Motores etapa 2 (empuje)

Motores etapa 3 (empuje)

Fecha primer lanzamiento orbital

Thor-Delta

MB-3-I (LR79-NA9+ 2 x LR-101-NA-7) (667,2 kN+8,9 kN)

AGC AJ10-118 (33,4 kN)

ABL X-248-A5 Altair (13,8 kN)

13 de mayo de 1960



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