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Viernes, 21 febrero 2014
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (266): San Marco

San Marco

Satélite; País: Italia; Nombre nativo: San Marco

Después de ver evolucionar el programa espacial de las superpotencias, en febrero de 1961, el profesor Luigi Broglio, de la universidad de Roma, propuso al Gobierno de Italia que el país debería tener sus propios satélites y su zona de lanzamiento. En cuanto a los cohetes, se podrían usar vehículos de otras naciones. Después de llegar a un principio de acuerdo con representantes de la NASA, el Gobierno aprobó el plan, bautizado como San Marco, en octubre de 1961.

El acuerdo con la NASA, diseñado el 31 de mayo de 1962, se firmó el 5 de septiembre. A cambio del uso de su cohete Scout, Italia compartiría con la agencia estadounidense una plataforma marina situada en la bahía de Formosa. Su peculiar situación, cerca del ecuador, sería muy útil para maximizar la carga útil de los cohetes Scout, los cuales pondrían en órbita ecuatorial satélites científicos, estadounidenses e italianos. La NASA, además, entrenaría a los técnicos italianos para gestionar la plataforma y los lanzamientos.

La plataforma marina, originalmente utilizada para extracciones petrolíferas, también se llamaría San Marco. Tardaría en estar a punto, de modo que mientras tanto, la NASA entrenó a los italianos en todas las facetas del despegue de un cohete, en Estados Unidos. Usando vehículos Shotput (de tres etapas, con capacidad suborbital), se practicaron las tareas pertinentes el 23 de abril y el 2 de agosto de 1963, desde la isla de Wallops. Además, el primer satélite San Marco, a bordo de un cohete Scout X-4, sería lanzado desde el mismo sitio, bajo control del personal italiano.

[Img #18384]El San Marco-1, el primer satélite de su país, sería muy sencillo. Pesaba 113,4 Kg y era esférico (66 cm). Tenía dos estructuras superpuestas: una interior pesada y una exterior ligera, conectadas entre sí por soportes no rígidos. Esta configuración, con un acelerómetro, permitiría evaluar el rozamiento atmosférico y la densidad de la atmósfera. La esfera tenía también varias antenas en su ecuador, junto a un equipo para medir transmisiones de radio de larga distancia y los efectos de la ionosfera en ellas, alimentado por una batería de mercurio. El satélite fue construido por el Centro Ricerche Aerospaziale de Broglio.

El despegue ocurrió el 15 de diciembre de 1964. Su cohete Scout X-4 lo colocó en una órbita elíptica de 198 por 846 Km, inclinada 37,8 grados. Gracias a su sencillez, todos sus sistemas funcionaron perfectamente, aportando información interesante hasta el agotamiento de su batería. Reentró el 13 de septiembre de 1965, finalizando la misión que había hecho de Italia el quinto país del mundo en poseer un satélite propio.

Con la experiencia del primer lanzamiento, Italia empezó a preparar a su segundo satélite, básicamente una copia estructural del primero, pero que partiría ya desde la plataforma de San Marco. El vehículo pesó 129,3 Kg, debido a algunos cambios en sus instrumentos. La universidad de Roma proporcionó un medidor de la densidad del aire en zonas inferiores a los 350 Km de altitud, y la de Florencia un detector de electrones y de la propagación de las ondas (básicamente una baliza ionosférica). El satélite poseía 4 antenas ecuatoriales de 48 cm de largo para enviar la telemetría y recibir órdenes, y una antena de 5 metros en uno de los polos para la baliza. Además, se incluyeron sensores solares para determinar la orientación del satélite en cada momento, mientras giraba para estabilizarse. Su superficie exterior fue pintada en franjas blancas y negras a efectos de control térmico.

[Img #18385]Así listo, el San Marco-2 fue lanzado desde la nueva plataforma marina el 26 de abril de 1967, gracias a un Scout-B. Equipado con mayor cantidad de baterías, funcionó bien desde su órbita original de 217 por 738 Km, inclinada 2,9 grados (que iría reduciéndose), hasta el 5 de agosto, cuando la energía disponible empezó a disminuir y acabó por impedir el funcionamiento de los sistemas. Hasta entonces, llevó a cabo su trabajo de forma impecable. Reentró el 14 de octubre de 1967.

El éxito del uso de la plataforma de San Marco propició que la NASA e Italia firmaran un acuerdo para el lanzamiento de tres vehículos americanos. Mientras tanto, los ingenieros italianos prepararían su tercer satélite, que volaría en otro Scout según un acuerdo con la NASA del 18 de noviembre de 1967. El San Marco-3 variaría sustancialmente sus capacidades, aunque seguiría dedicado a los estudios atmosféricos. Además de la densidad de la atmósfera, analizaría su composición y temperatura. Para ello, el satélite creció en diámetro (71 cm) y en peso (171,5 Kg). En su zona ecuatorial, además, se instalaron células solares que recargarían las dos baterías de níquel-cadmio, permitiendo un uso más prolongado y así tener en cuenta las variaciones de la actividad solar. En cuanto a los experimentos, uno fue proporcionado por el CRA, y dos por la NASA a través del centro Goddard, incluyendo un espectrómetro. El satélite disponía de cuatro antenas en la zona superior para la telemetría, así como un sistema para controlar su orientación y ritmo de giro.

Fue lanzado el 24 de abril de 1971, sobre otro Scout-B, desde la plataforma situada ante la costa de Kenia. El cohete lo colocó en una órbita de 718 por 222 Km, inclinada 3,2 grados. De nuevo, su tarea científica se desarrolló perfectamente, en este caso hasta la reentrada, el 29 de noviembre de 1971.

Como ocurriera con los dos primeros satélites, el San Marco-3 fue seguido varios años después por un gemelo equipado con ligeras mejoras. Pesó 170 Kg y estuvo especialmente dedicado a estudiar la variación diurna de algunos parámetros atmosféricos. Sus datos se cotejarían con los obtenidos por el estadounidense AE-C.

[Img #18386]Un Scout D-1 colocó al San Marco-4 en el espacio el 18 de febrero de 1974. Operó normalmente desde su órbita inicial (originalmente, 231 por 910 Km, inclinada 2,9 grados) hasta la reentrada, el 4 de mayo de 1976.

Aquí terminaba la primera fase del programa espacial italiano, pero no la familia San Marco, que evolucionaría en el futuro y se dedicaría a otros campos científicos. En efecto, el programa se reactivó en los años 80, con objetivos más ambiciosos. El programa se llamó San Marco-D y debía estar formado por dos misiones, San Marco-D/L y San Marco-D/M. La meta sería estudiar la posible relación entre la actividad solar y los fenómenos meteorológicos, y determinar la influencia solar en los fenómenos de la baja atmósfera (vientos, troposfera, estratosfera y termosfera), durante 1 año y medio. Ello debía ser llevado a cabo desde una órbita baja (D/L) y desde órbitas multiestacionarias (D/M). Dos cohetes Scout los llevarían hasta sus trayectorias de trabajo desde la plataforma de San Marco.

De aspecto esférico, el San Marco-D/L pesaría 237 Kg, mediría 96,5 cm de diámetro y utilizaría células solares situadas en su zona ecuatorial para alimentar sus sistemas. Lo construyó el CRA italiano, mientras que sus cinco instrumentos los proporcionaron Italia (Drag Balance Instrument), Alemania Occidental (Airglow-Solar Spectrometer), y Estados Unidos (Wind and Temperature Spectrometer, Electric Field Meter e Ion Velocity Instrument, los dos primeros del centro Goddard y el último de la universidad de Texas). El satélite llevaba 4 antenas de 48 cm de largo y diversos sensores para los campos eléctricos. Podía ajustar su ritmo de giro y la orientación de su eje.

El también llamado San Marco-5 fue lanzado el 25 de marzo de 1988 por un Scout G-1, y colocado en una órbita de 614 por 260 Km, inclinada 2,9 grados. Todos los instrumentos funcionaron bien hasta el final, excepto el Wind and Temperature Spectrometer, que falló tras una semana de trabajo. El vehículo acabó reentrando el 6 de diciembre de 1988.

En cuanto al San Marco-D/M, acabó siendo cancelado y no fue construido. Habría pesado sólo 65 Kg y habría sido colocado en una órbita de 420 por 27.400 Km (ajustada para un período equivalente a un tercio de la duración de un día terrestre), desde donde habría operado un único instrumento para vigilar la capa nubosa y el ozono, tres veces al día.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

San Marco-1 (San Marco-A)

15 de diciembre de 1964

20:20:04

Scout X-4 (S137R)

Wallops I. LA3A

1964-84A

San Marco-2 (San Marco-B)

26 de abril de 1967

10:06:24

Scout-B (S153C)

San Marco LC

1967-38A

San Marco-3 (San Marco-C)

24 de abril de 1971

07:32:29

Scout-B (S173C)

San Marco LC

1971-36A

San Marco-4 (San Marco-C2)

18 de febrero de 1974

10:05:28

Scout D-1 (S190C)

San Marco LC

1974-9A

San Marco-5 (San Marco-D/L)

25 de marzo de 1988

19:50

Scout G-1 (S206C)

San Marco LC

1988-26A










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