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Martes, 25 febrero 2014
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (268): Intelsat-I

Intelsat-I

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Early Bird

En vista de que el futuro de las comunicaciones espaciales iba a estar centrado en los satélites activos, después de los primeros ensayos del programa Syncom (y de los anteriores Relay e incluso Telstar), el carácter estratégico de este campo propició que el Congreso estadounidense autorizara el 31 de agosto de 1962 la creación de la compañía Communications Satellite Corporation (COMSAT), la cual debería ocuparse de gestionar las aplicaciones comerciales del programa de satélites de comunicaciones del país. La empresa entró en funcionamiento el 1 de febrero de 1963.

Su objetivo inicial sería poner en marcha la construcción de un primer satélite geoestacionario que debería enlazar Europa con América. El 22 de diciembre, COMSAT pedía propuestas a la industria, siendo Hughes Aircraft la que ofrecería su diseño basado en los Syncom que ya estaba construyendo para la NASA.

En marzo de 1964, COMSAT otorgó a Hughes el contrato de desarrollo del llamado Early Bird, considerado aún un vehículo experimental. Pero la decisión de por dónde se movería el programa en el futuro aún no estaba clara. De hecho, en julio de 1964 se iniciaron estudios en las compañías RCA y Bell Telephone Laboratories para una hipotética red de satélites de comunicaciones en órbitas intermedias aleatorias, en TRW y en ITT para una posible red de satélites en órbitas intermedias pero coordinadas, y en Hughes para satélites en órbitas sincrónicas. COMSAT consideraría todas las alternativas para una adecuada explotación comercial.

Mientras tanto, se llevaba a cabo un movimiento crucial en el ámbito de los satélites de comunicaciones. Dado que éstos podrían dar servicio a varios países simultáneamente, se creó el 20 de agosto de 1964 un consorcio internacional llamado INTELSAT (International Telecommunications Satellite Consortium), que gestionaría las relaciones de las naciones participantes en este campo, y en el cual COMSAT adoptaría el papel de controlador de la rama operativa (los satélites). Cada país dentro de INTELSAT (en 1968 se alcanzó una cifra de 63 miembros) tendría un determinado porcentaje de inversión en el organismo, y podría usar la red satelital para su tráfico internacional, que se transmitiría y recibiría a través de sus propias estaciones terrestres. COMSAT, por ejemplo, pidió propuestas a la industria sobre dichas estaciones, y en noviembre de 1964 recibió propuestas de seis compañías.

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En diciembre, además, COMSAT llegó a un acuerdo con la NASA para el lanzamiento de su primer satélite. La agencia cobraría por el cohete y las operaciones, pero también colaboraría estrechamente con la empresa comercial ya que el Early Bird tendría un carácter básicamente experimental. En ese momento, se preveía un lanzamiento para marzo de 1965.

El satélite volaría en un cohete Delta-D, como hiciera el Syncom-3. También sería catalogado como Intelsat-I, dado que sería el primer ingenio en la constelación a disposición del consorcio internacional. Con un peso de 38 Kg (68 Kg al despegue), su cuerpo principal era básicamente igual al de los Syncom, cilíndrico y recubierto por células solares que producían 40 vatios de energía eléctrica. Equipado con un motor de apogeo Starfinder que sobresalía de su zona inferior, el Early Bird medía 72,1 cm de diámetro y 59,6 cm de alto. A bordo transportaba dos repetidores, uno de ellos de reserva. Las señales se recibían y enviaban a través de una antena omnidireccional colocada en la zona superior. Hughes llamó a esta configuración HS-303.

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Diseñado para funcionar durante al menos 1 año y medio, tendría mucho más éxito del esperado. A través de su repetidor pudo mantener el equivalente a 240 circuitos telefónicos, lo que era una buena comparación ante los elevados costes de los cables submarinos u otras técnicas de comunicación internacional. En concreto, el satélite tenía una capacidad diez veces más grande que la de un cable submarino, a una décima parte de su coste. Por sus circuitos podía transmitir voz, fax, telégrafo, o incluso imágenes de televisión (1 canal), aunque sólo permitía un enlace entre dos estaciones a un tiempo.

El satélite, carente de experimentos científicos y plenamente dedicado a su explotación comercial, fue lanzado el 6 de abril de 1965, desde Cabo Cañaveral. Bajo su carenado, el Early Bird viajó con su motor de apogeo en la zona delantera. El cohete Delta lo dejó en una órbita preliminar elíptica, donde fue liberado a los 26 minutos del despegue. Allí, el satélite se estabilizó mediante rotación, a la espera de alcanzar el sexto apogeo, cuando activó su motor para convertir en circular dicha trayectoria. Ya en órbita geoestacionaria, pero derivando hacia el este, acabó deteniéndose el 14 de abril, cuando se estableció en la posición 28 grados Oeste. Allí, sobre el Atlántico, se ocuparía del tráfico entre Norteamérica y Europa, dirigiendo su antena hacia la superficie terrestre y manteniéndola así durante el transcurso de su misión. Esta duraría finalmente unos cuatro años, iniciándose oficialmente el 28 de junio de 1965 con una transmisión transatlántica entre personalidades europeas y estadounidenses, que presentaron el servicio. En enero de 1969 pasó a la reserva, pero aún se empleó de junio hasta agosto para ayudar en las comunicaciones relacionadas con el Apolo-11, cuando uno de sus sucesores falló. Para celebrar el 25 aniversario de su lanzamiento, fue brevemente reactivado en 1999.

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Entre sus primicias estuvo la retransmisión, por primera vez, del amerizaje de una nave espacial, la Gemini-6, que retornó a la Tierra en diciembre de 1965.

Resultando obvio el gran éxito del Intelsat-I, COMSAT había solicitado el 30 de septiembre de 1965 a la FCC el permiso para encargar otros cuatro satélites, los cuales seguirían siendo utilizados comercialmente por los miembros del consorcio INTELSAT y en apoyo de las necesidades del programa Apolo. Debido a que los nuevos vehículos, idénticos entre sí, recibirían algunas mejoras, la nueva serie sería llamada ahora Intelsat-II. Un vehículo de reserva del Intelsat-I no llegó a ser lanzado.

 

 

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

Early Bird (Intelsat-I) (Syncom-4)

6 de abril de 1965

23:47:50

Delta-D (D30)

Cabo Cañaveral LC17A

1965-28A


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